ASPECT OF PRE-ISLAMIC ARABIAN SOCIETY

After  the  research  we  have made  into  the  religious  and  political  life  of  Arabia,  it  is  appropriate  to  speak briefly  about  the  social,  economic  and  ethical  conditions  prevalent  therein. 

SOCIAL  LIFE  OF  THE  ARABS:

The  Arabian  Society  presented  a  social  medley,  with  different  and  heterogeneous  social  strata.  The status  of  the  woman  among  the  nobility recorded  an  advanced degree  of  esteem.  The  woman  enjoyed  a considerable  portion  of  free  will,  and  her  decision  would  most  often  be  enforced.  She  was  so  highly cherished  that  blood  would  be  easily  shed  in  defence  of  her  honour.  In  fact,  she  was  the  most  decisive key  to  bloody fight  or  friendly peace.  These  privileges  notwithstanding,  the  family  system  in  Arabia  was wholly  patriarchal.  The  marriage  contract  rested  completely in  the  hands  of  the  woman’s  legal  guardian whose  words  with  regard  to  her marital  status  could  never  be  questioned. 

On  the  other  hand,  there  were  other  social  strata  where  prostitution  and indecency  were  rampant  and in  full  operation.  Abu  Da’ûd,  on  the  authority  of    ‘Aishah (radhiyallahu anha) reported  four kinds of marriage  in  pre-Islamic  Arabia:  The first  was  similar  to  present-day  marriage  procedures,  in which  case  a  man  gives  his  daughter in  marriage  to  another man  after  a  dowry  has  been  agreed  on.  In the  second,  the  husband  would  send  his  wife  –  after  the  menstruation  period  –  to  cohabit  with  another man  in  order  to  conceive.  After  conception  her  husband  would,  if  he  desired,  have  a  sexual intercourse with  her.  A  third kind  was  that  a  group  of less  than  ten  men  would  have  sexual  intercourse  with  a woman.  If  she  conceived  and  gave birth  to  a  child,  she  would  send  for  these  men,  and  nobody  could abstain.  They  would  come  together  to  her  house.  She  would  say:  ‘You  know  what  you  have  done.  I have  given  birth  to  a  child  and  it  is  your  child’ (pointing  to  one  of  them).  The  man  meant  would  have  to accept.  The  fourth  kind  was  that  a  lot  of  men  would  have  sexual intercourse  with  a  certain  woman  (a whore).  She  would  not  prevent  anybody.  Such  women  used  to  put  a  certain  flag  at  their  gates  to  invite in  anyone  who  liked.  If  this  whore  got  pregnant  and gave  birth  to  a  child,  she  would  collect  those  men, and  a  seeress  would  tell  whose  child  it  was.  The  appointed father  would  take  the  child  and  declare him/her  his  own.  When  Prophet  Muhammad (sallallaahu alaihi wasallam)  declared  Islam  in  Arabia,  he  cancelled all  these  forms  of  sexual  contacts  except  that  of present  Islamic  marriage.

Women  always  accompanied  men  in  their  wars.  The  winners  would  freely  have  sexual  intercourse  with such  women,  but  disgrace  would follow  the  children  conceived in  this  way  all  their lives. 

Pre-Islam  Arabs  had  no  limited  number  of  wives.  They  could  marry  two  sisters  at  the  same  time,  or even  the  wives  of  their fathers  if divorced  or  widowed.  Divorce  was  to  a  very  great  extent  in  the  power of  the  husband. 

The  obscenity  of  adultery prevailed  almost  among  all  social  classes  except  few  men  and  women  whose self-dignity  prevented  them  from  committing  such  an  act.  Free  women  were in  much  better  conditions than  the  female  slaves  who  constituted  the  greatest  calamity.  It  seemed  that  the  greatest  majority  of pre-Islam  Arabs  did  not  feel  ashamed  of  committing  this  obscenity. 

Abu  Da’ûd reported: 

A  man  stood up  in  front  of  Prophet  Muhammad (Peace  be  upon  him)  and  said: “O  Prophet  of  Allâh!  that  boy  is  my son.  I  had  sexual  intercourse  with  his  mother in  the pre-Islamic  period.”  The  Prophet  (Peace  be  upon him)  said:  “No  claim  in  Islam  for pre-Islamic  affairs.  The  child  is  to  be  attributed  to  the  one  on  whose  bed  it was  born,  and  stoning  is  the  lot  of  a  fornicator.” 

With  respect  to  the  pre-Islam  Arab’s  relation  with  his  offspring,  we  see  that  life  in  Arabia  was paradoxical  and  presented  a  gloomy  picture  of  contrasts.  Whilst  some  Arabs  held  children  dear  to  their hearts  and  cherished  them  greatly,  others  buried  their female  children  alive  because  an  illusory fear  of poverty  and  shame  weighed  heavily  on  them.  The practice  of  infanticide  cannot,  however,  be  seen  as irrevocably rampant  because  of  their dire  need  for  male  children  to  guard  themselves  against  their enemies.

Another  aspect  of  the  Arabs’ life  which  deserves  mention  is  the bedouin’s  deep-seated  emotional attachment  to  his  clan.  Family,  or  perhaps  tribal-pride,  was  one  of  the  strongest  passions  with  him.  The doctrine  of  unity  of  blood  as  the  principle  that  bound  the  Arabs  into  a  social  unity  was  formed andsupported  by  tribal-pride.  Their  undisputed  motto  was:  “ﺎﻣﻮﻠﻈﻣ  وأ  ﺎﻤﻟﺎﻇ  كﺎﺧأ  ﺮﺼﻧا  —  Support  your  brother whether  he  is  an  oppressor  or  oppressed”  in  its  literal  meaning;  they disregarded  the  Islamic amendment  which  states  that  supporting  an  oppressor  brother implies  deterring  him  from transgression. 

Avarice for  leadership,  and  keen  sense  of  emulation  often  resulted  in  bitter  tribal  warfare  despite descendency  from  one  common  ancestor.  In  this  regard,  the  continued  bloody  conflicts  of  Aws  and Khazraj,  ‘Abs  and  Dhubyan,  Bakr  and  Taghlib,  etc.  are  striking  examples. 

Inter-tribal  relationships  were  fragile  and  weak  due  to  continual  inter-tribal  wars  of  attrition.  Deep devotion  to  religious  superstitions  and  some  customs  held  in  veneration,  however,  used  to  curb  their impetuous  tendency  to  quench  their  thirst  for blood.  In  other  cases,  there  were  the  motives  of,  and respect  for,  alliance,  loyalty  and  dependency  which  could  successfully  bring  about  a  spirit  of rapport, and  abort  groundless  bases  of  dispute.  A  time-honoured  custom  of  suspending  hostilities  during  the prohibited  months  (Muharram,  Rajab,  Dhul-Qa‘dah,  and  Dhul-Hijjah) functioned  favourably  and provided  an  opportunity  for  them  to  earn  their living  and  coexist  in  peace. 

We  may  sum  up  the  social  situation  in  Arabia  by  saying  that  the  Arabs  of  the pre-Islamic  period  were groping  about  in  the dark  and ignorance,  entangled  in  a  mesh  of  superstitions  paralyzing  their  mind  and driving  them  to  lead  an  animal-like  life.  The  woman  was  a  marketable  commodity  and  regarded  as  a piece  of  inanimate  property.  Inter-tribal  relationships  were  fragile.  Avarice  for  wealth  and  involvement in  futile  wars  were  the  main  objectives  that  governed  their  chiefs’  self-centred  policies. 

THE  ECONOMIC  SITUATION:

The  economic  situation  ran  in  line  with  the  social  atmosphere.  The  Arabian  ways  of living  would illustrate  this  phenomenon  quite  clearly.  Trade  was  the  most  common  means  of  providing  their  needs  of life.  The  trade  journeys  could  not  be  fulfilled  unless  security  of  caravan  routes  and inter-tribal  peaceful co-existence  were  provided  –  two  imperative  exigencies  unfortunately  lacking  in  Arabia  except  during the  prohibited  months  within  which  the  Arabs  held  their  assemblies  of ‘Ukaz,  Dhil-Majaz,  Mijannah  and others. 

Industry  was  alien  to  the  Arabian  psychology.  Most  of  available industries  of knitting  and  tannage  in Arabia  were  done  by  people  coming  from  Yemen,  Heerah  and  the  borders  of  Syria.  Inside  Arabia  there was  some  sort  of farming  and  stock-breeding.  Almost  all  the  Arabian  women  worked in  yarn  spinning but  even  this  practice  was  continually  threatened  by  wars.  On  the  whole,  poverty,  hunger  and insufficient  clothing  were  the  prevailing features  in  Arabia,  economically.
 
ETHICS: 

We  cannot  deny  that  the  pre-Islam  Arabs  had  such  a  large  bulk  of  evils.  Admittedly,  vices  and  evils, utterly  rejected  by reason,  were  rampant  amongst  the  pre-Islam  Arabs,  but  this  could  never  screen  off the  surprise-provoking  existence  of  highly  praiseworthy virtues,  of  which  we  could  adduce  the following:

1. Hospitality:  They  used  to  emulate  one  another  at  hospitality  and  take  utmost  pride  in  it.  Almost half  of  their poetry  heritage  was  dedicated  to  the  merits  and  nobility  attached  to  entertaining one’s  guest.  They  were  generous  and  hospitable  on  the  point  of  fault.  They  would  sacrifice  their private  sustenance  to  a  cold  or  hungry  guest.  They  would  not  hesitate  to  incur  heavy bloodmoney  and  relevant  burdens  just  to  stop blood-shed,  and  consequently  merit  praise  and  eulogy. 

2. In  the  context  of  hospitality,  there  springs  up  their  common  habits  of  drinking  wine  which  was regarded  as  a  channel branching  out  of generosity  and  showing  hospitality.  Wine  drinking  was  a genuine  source  of  pride  for  the  Arabs  of  the  pre-Islamic  period.  The  great  poets  of  that  era  never forgot  to  include  their  suspending  odes  the  most  ornate  lines  pregnant  with  boasting  and  praise of  drinking  orgies.  Even  the  word ‘grapes’  in  Arabic  is  identical  to  generosity  in  both pronunciation  and  spelling.  Gambling  was  also  another  practice  of  theirs  closely  associated  with generosity  since  the  proceeds  would  always  go  to  charity.  Even  the  Noble  Qur’ân  does  not  play down  the  benefits  that  derive  from  wine  drinking  and  gambling,  but  also  says:

“And  the  sin  of  them  is  greater  than  their  benefit.” [2:219] 

3. Keeping  a  covenant:  For  the  Arab,  to  make  a  promise  was  to  run  into  debt.  He  would  never grudge  the  death  of  his  children  or destruction  of  his  household  just  to  uphold  the  deep-rooted tradition  of  covenant-keeping.  The  literature  of  that  period  is  rich  in  stories  highlighting  this merit.
 
4. Sense  of  honour  and repudiation  of  injustice: This  attribute  stemmed  mainly  from  excess courage,  keen  sense  of  self-esteem  and  impetuosity.  The  Arab  was  always  in  revolt  against  the least  allusion  to  humiliation  or  slackness.  He  would  never  hesitate  to  sacrifice  himself  to  maintain his  ever  alert  sense  of  self-respect. 

5. Firm  will  and  determination:  An  Arab  would  never  desist  an  avenue  conducive  to  an  object  of pride  or  a  standing  of  honour,  even  if  it  were  at  the  expense  of  his  life. 

6. Forbearance,  perseverance  and  mildness: The  Arab regarded  these  traits  with  great  admiration, no  wonder,  his  impetuosity  and  courage-based  life  was  sadly  wanting  in  them. 

7. Pure  and  simple  bedouin  life,  still  untarnished  with  accessories  of  deceptive  urban  appearances, was  a  driving  reason  to  his  nature  of  truthfulness  and  honesty,  and  detachment  from  intrigue and  treachery. 

Such  priceless  ethics  coupled  with  a  favourable  geographical  position  of  Arabia  were  in  fact  the  factors that  lay  behind  selecting  the  Arabs  to  undertake  the  burden  of  communicating  the  Message  (of  Islam) and  leading  mankind  down  a  new  course  of  life. 

In  this  regard,  these ethics  per  se,  though  detrimental  in  some  areas,  and  in  need  of  rectification  in certain  aspects,  were  greatly  invaluable  to  the  ultimate  welfare  of  the  human  community  and  Islam  has did  it  completely. 

The  most  priceless  ethics,  next  to  covenant-keeping,  were  no  doubt  their  sense  of  self-esteem  and strong  determination,  two  human  traits  indispensable  in  combatting  evil  and  eliminating  moral corruption  on  the  one  hand,  and  establishing  a  good  and  justice-orientated  society,  on  the  other. 

Actually,  the  life  of  the  Arabs  in  the  pre-Islamic  period  was  rich  in  other  countless  virtues  we  do  not need  to  enumerate  for  the  time  being.

Continue reading further: THE LINEAGE AND FAMILY OF PROPHET MUHAMMAD (SALLALLAAHU ALAIHI WASALLAM)

Advertisements

Leave a Reply

Fill in your details below or click an icon to log in:

WordPress.com Logo

You are commenting using your WordPress.com account. Log Out / Change )

Twitter picture

You are commenting using your Twitter account. Log Out / Change )

Facebook photo

You are commenting using your Facebook account. Log Out / Change )

Google+ photo

You are commenting using your Google+ account. Log Out / Change )

Connecting to %s