Religions of the Arabs

Most  of  the  Arabs  had  complied  with  the  call  of  Isma’eel  (alaihissalaam)  ,  and  professed  the religion  of  his  father  Abraham  (Peace  be  upon  him)(Qur’anic Ibraheem) They  had  worshipped  Allâh,  professed  His  Oneness and followed  His  religion  a  long  time  until  they forgot  part  of  what  they  had  been  reminded  of. However,  they  still  maintained  such  fundamental  beliefs  such  as  monotheism  as  well  as  various  other aspects  of  Abraham’s  religion,  until  the  time  when  a  chief  of  Khuza‘a,  namely  ‘Amr bin  Luhai,  who  was renowned  for righteousness,  charity,  reverence  and  care  for  religion,  and  was  granted  unreserved  love and  obedience  by  his  tribesmen,  came  back  from  a  trip  to  Syria  where  he  saw  people  worship  idols,  a phenomenon  he  approved  of  and  believed  it  to  be righteous  since  Syria  was  the  locus  of  Messengers and  Scriptures,  he  brought  with  him  an  idol (Hubal)  which  he  placed  in  the  middle  of  Al-Ka‘bah  and summoned people  to  worship  it.  Readily  enough,  paganism  spread  all  over Makkah  and,  thence,  to Hijaz,  people  of  Makkah  being  custodians  of  not  only  the  Sacred  House  but  the  whole  Haram  as  well.  A great  many  idols,  bearing  different  names,  were introduced into  the  area.

  An  idol  called  ‘Manat’,  for  instance,  was  worshipped  in  a  place  known  as  Al-Mushallal  near Qadid  on  the Red  Sea.  Another,  ‘Al-Lat’ in  Ta’if,  a  third,  ‘Al-‘Uzza’ in  the  valley  of  Nakhlah,  and  so  on  and  so  forth. Polytheism  prevailed  and  the  number  of  idols  increased  everywhere  in  Hijaz.  It  was  even  mentioned that  ‘Amr bin  Luhai,  with  the  help  of  a  jinn  companion  who  told  him  that  the  idols  of  Noah’s  folk  – Wadd,  Suwa‘,  Yaguth,  Ya‘uk  and  Nasr  –  were buried  in  Jeddah,  dug  them  out  and  took  them  to  Tihama. Upon  pilgrimage  time,  the idols  were  distributed  among  the  tribes  to  take  back  home.  Every  tribe,  and house,  had  their  own  idols,  and  the  Sacred  House  was  also  overcrowded  with  them.  On  the  Prophet’s conquest  of  Makkah,  360  idols  were  found  around  Al-Ka‘bah.  He  broke  them  down  and  had  them removed  and  burned  up. 

Polytheism  and  worship  of idols  became  the  most  prominent  feature  of  the  religion  of  pre-Islam  Arabs despite  alleged  profession  of  Abraham’s  religion. 

Traditions  and  ceremonies  of  the  worship  of  their  idols  had  been  mostly  created  by  ‘Amr bin  Luhai,  and were deemed  as  good innovations  rather  than  deviations  from  Abraham’s  religion. 

Some  features  of their  worship  of  idols  were: 
Self-devotion  to  the  idols,  seeking  refuge  with  them,  acclamation  of  their  names,  calling  for  their help  in  hardship,  and  supplication  to  them  for  fulfillment  of  wishes,  hopefully  that  the  idols  (i.e., heathen  gods)  would  mediate  with  Allâh  for  the  fulfillment  of  people’s  wishes. 

Performing  pilgrimage  to  the  idols,  circumrotation  round  them,  self-abasement  and even prostrating  themselves  before  them. 

Seeking  favour  of  idols  through  various  kinds  of  sacrifices  and  immolations,  which  is  mentioned in  the  Qur’ânic  verses: 

“And  that  which  is  sacrificed (slaughtered)  on  An-Nusub (stone-altars)”  [5:3] 

Allâh  also  says: 

“Eat  not  (O  believers)  of  that  (meat)  on  which  Allâh’s  Name  has  not  been  pronounced  (at  the time  of  the  slaughtering  of  the  animal).”  [6:121] 

Consecration  of  certain  portions  of food,  drink,  cattle,  and  crops  to  idols.  Surprisingly  enough, portions  were  also  consecrated  to  Allâh  Himself,  but  people  often  found reasons  to  transfer parts of  Allâh’s  portion  to  idols,  but  never did  the  opposite.  To  this  effect,  the  Qur’ânic  verses  go: 

“And  they  assign  to  Allâh  a  share  of  the  tilth  and  cattle  which  He  has  created,  and  they  say: ‘This is  for  Allâh  according  to  their pretending,  and  this  is  for  our (Allâh’s  so-called) partners.’  But  the share  of  their (Allâh’s  so-called)  ‘partners’,  reaches  not  Allâh,  while  the  share  of  Allâh  reaches their (Allâh’s  so-called)  ‘partners’.  Evil is  the  way  they  judge.”  [6:136] 

Carrying favours  with  these  idols  through  votive  offerings  of  crops  and  cattle,  to  which  effect,  the Qur’ân  goes: 

“And  according  to  their pretending,  they  say  that  such  and  such  cattle  and  crops  are  forbidden, and  none  should  eat  of  them  except  those  whom  we  allow.  And  (they  say)  there  are  cattle forbidden  to  be  used  for burden  or  any  other  work,  and  cattle  on  which  (at  slaughtering)  the Name  of  Allâh  is  not  pronounced;  lying  against  Him  (Allâh).”  [6:138] 

Dedication  of  certain  animals  (such  as  Bahira,  Sa’iba,  Wasila  and  Hami)  to  idols,  which  meant sparing  such  animals  from  useful  work for  the  sake  of  these  heathen  gods.  Bahira,  as  reported by  the  well-known  historian,  Ibn  Ish,  was  daughter  of  Sa’iba  which  was  a  female  camel  that  gave birth  to  ten  successive  female  animals,  but  no  male  ones,  was  set  free  and forbidden  to  yoke, burden  or  being  sheared  off  its  wool,  or milked  (but  for  guests  to  drink from);  and  so  was  done to  all  her female  offspring  which  were  given  the  name  ‘Bahira’,  after  having  their ears  slit.  The Wasila  was  a  female  sheep  which  had  ten  successive female  daughters  in  five  pregnancies.  Any new  births  from  this  Wasila  were  assigned  only  for  male  people.  The  Hami  was  a  male  camel which  produced  ten  progressive females,  and  was  thus  similarly  forbidden.  In  mention  of  this, the  Qur’ânic  verses  go: 

“Allâh  has  not  instituted  things  like  Bahira  (  a  she-camel  whose  milk  was  spared  for  the  idols  and nobody  was  allowed  to  milk  it)  or  a  Sa’iba  (a  she  camel  let  loose for  free  pasture  for  their false gods,  e.g.  idols,  etc.,  and  nothing  was  allowed  to  be  carried  on  it),  or  a  Wasila  (a  she-camel  set free  for  idols  because  it  has  given  birth  to  a  she-camel  at  its  first  delivery  and  then  again  gives birth  to  a  she-camel  at  its  second  delivery)  or  a  Hâm (a  stallion-camel  freed from  work  for  their idols,  after  it  had  finished  a  number  of  copulations  assigned for  it,  all  these  animals  were liberated  in  honour  of idols  as  practised  by  pagan  Arabs  in  the  pre-Islamic  period).  But  those  who disbelieve,  invent  lies  against  Allâh,  and  most  of  them  have  no  understanding.” [5:103] 

Allâh  also  says: 

“And  they  say:  What  is  in  the  bellies  of  such  and  such  cattle (milk  or  foetus) is  for  our males alone,  and  forbidden  to  our females  (girls  and  women),  but  if  it  is  born  dead,  then  all  have shares  therein.”  [6:139] 

It  has  been  authentically reported  that  such  superstitions  were  first  invented  by ‘Amr bin  Luhai. 

The  Arabs  believed  that  such  idols,  or  heathen  gods,  would  bring  them  nearer  to  Allâh,  lead  them  to Him,  and  mediate  with  Him  for  their  sake,  to  which  effect,  the  Qur’ân  goes: 

“We  worship  them  only  that  they  may bring  us  near  to  Allâh.”  [39:3],  and

“And  they  worship  besides  Allâh  things  that  hurt  them  not,  nor profit  them,  and  they  say: These are  our  intercessors  with  Allâh.” [10:18] 

Another  divinatory  tradition  among  the  Arabs  was  casting  of  Azlam  (i.e.  featherless  arrows  which  were of  three  kinds:  one  showing  ‘yes’,  another  ‘no’  and  a  third  was  blank)  which  they  used  to  do  in  case  of serious  matters  like  travel,  marriage  and  the  like.  If  the  lot  showed  ‘yes’,  they  would  do,  if  ‘no’,  they would  delay  for  the  next  year.  Other kinds  of  Azlam  were  cast  for  water,  blood-money  or  showed  ‘from you’,  ‘not  from  you’,  or  ‘Mulsaq’ (consociated).  In  cases  of doubt  in  filiation  they  would  resort  to  the  idol of  Hubal,  with  a  hundred-camel  gift,  for  the  arrow  caster.  Only  the  arrows  would  then  decide  the  sort  of relationship.If  the  arrow  showed  (from  you),  then  it  was  decided  that  the  child  belonged  to  the  tribe;  if it  showed (from  others),  he  would  then  be  regarded  as  an  ally,  but  if (consociated)  appeared,  the person  would retain  his  position  but  with  no  lineage  or  alliance  contract. 

This  was  very  much  like  gambling  and  arrow-shafting  whereby  they  used  to  divide  the  meat  of  the camels  they  slaughtered  according  to  this  tradition. 

Moreover,  they  used  to  have  a  deep  conviction  in  the  tidings  of  soothsayers,  diviners  and  astrologers.  A soothsayer  used  to  traffic  in  the  business  of foretelling  future  events  and  claim  knowledge  of private secrets  and  having  jinn  subordinates  who  would  communicate  the  news  to  him.  Some  soothsayers claimed  that  they  could  uncover  the  unknown  by  means  of  a  granted  power,  while  other diviners boasted  they  could  divulge  the  secrets  through  a  cause-and-effect-inductive  process  that  would lead  to detecting  a  stolen  commodity,  location  of  a  theft,  a  stray  animal,  and  the  like.  The  astrologer  belonged to  a  third  category  who  used  to  observe  the  stars  and  calculate  their  movements  and  orbits  whereby  he would  foretell  the  future.  Lending  credence  to  this  news  constituted  a  clue  to  their  conviction  that attached  special  significance  to  the  movements  of  particular  stars  with  regard  to  rainfall. 

The  belief  in  signs  as  betokening  future  events,  was,  of  course  common  among  the  Arabians.  Some days  and  months  and particular  animals  were regarded  as  ominous.  They  also  believed  that  the  soul  of a  murdered  person  would  fly  in  the  wilderness  and  would  never rest  at  rest  until revenge  was  taken. Superstition  was  rampant.  Should  a  deer  or  bird,  when  released,  turn  right  then  what  they  embarked on  would  be regarded  auspicious,  otherwise  they  would  get  pessimistic  and  withhold  from  pursuing  it. 

People  of  pre-Islamic  period,  whilst  believing  in  superstition,  they  still  retained  some  of  the  Abrahamic traditions  such  as  devotion  to  the  Holy  Sanctuary,  circumambulation,  observance  of  pilgrimage,  the vigil  on  ‘Arafah  and  offering  sacrifices,  all  of  these  were  observed  fully  despite  some innovations  that adulterated  these  holy  rituals.  Quraish,  for example,  out  of  arrogance,  feeling  of  superiority  to  other tribes  and  pride  in  their  custodianship  of  the  Sacred  House,  would refrain  from  going  to  ‘Arafah  with  the crowd,  instead  they  would  stop  short  at  Muzdalifah.  The  Noble  Qur’ân  rebuked  and  told  them:

  “Then  depart  from  the  place  whence  all  the  people  depart.” [2:199] 

Another  heresy,  deeply  established  in  their  social  tradition,  dictated  that  they  would  not  eat  dried yoghurt  or  cooked  fat,  nor  would  they  enter  a  tent  made  of  camel  hair  or  seek  shade  unless  in  a  house of  adobe  bricks,  so  long  as  they  were  committed  to  the  intention  of  pilgrimage.  They  also,  out  of  a deeply-rooted  misconception,  denied  pilgrims,  other  than  Makkans,  access  to  the  food  they  had  brought when  they  wanted  to  make  pilgrimage  or lesser pilgrimage. 

They  ordered  pilgrims  coming  from  outside  Makkah  to  circumambulate  Al-Ka‘bah  in  Quraish  uniform clothes,  but  if  they  could  not  afford  them,  men  were  to  do  so  in  a  state  of  nudity,  and  women  with  only some  piece  of  cloth  to  hide  their  groins.  Allâh  says  in  this  concern: 

“O Children  of  Adam!  Take  your  adornment  (by  wearing  your  clean  clothes),  while  praying  [and going round  (the Tawaf  of)  the  Ka‘bah”.  [7:31] 

If  men  or  women  were generous  enough  to  go  round  Al-Ka‘bah  in  their  clothes,  they  had  to  discard them  after  circumambulation  for  good.

  When  the  Makkans  were  in  a  pilgrimage  consecration  state,  they  would  not  enter  their  houses  through the  doors  but  through  holes  they  used  to  dig  in  the  back  walls.  They  used  to  regard  such  behaviour  as deeds  of  piety  and  god-fearing.  This  practice  was  prohibited  by  the  Qur’ân: 

“It  is  not  Al-Birr (piety,  righteousness,  etc.)  that  you  enter  the  houses  from  the  back but  Al-Birr (is  the  quality  of  the  one)  who  fears  Allâh.  So  enter  houses  through  their  proper  doors,  and  fear Allâh  that  you  may  be  successful.” [2:189] 

Such  was  the religious  life  in  Arabia,  polytheism,  idolatry,  and  superstition. 

Judaism,  Christianity,  Magianism  and  Sabianism,  however,  could  find  their  ways  easily  into  Arabia. 

The  migration  of  the Jews  from  Palestine  to  Arabia  passed  through  two  phases:  first,  as  a  result  of  the pressure  to  which  they  were  exposed,  the  destruction  of  the  their  temple,  and  taking  most  of  them  as captives  to  Babylon,  at  the  hand  of  the  King  Bukhtanassar.  In  the year  B.C.  587  some  Jews  left Palestine for  Hijaz  and  settled  in  the  northern  areas  whereof.  The  second  phase  started  with  the  Roman occupation  of  Palestine  under  the  leadership  of  Roman  Buts  in  70  A.D.  This  resulted in  a  tidal  wave  of Jewish  migration  into  Hijaz,  and  Yathrib,  Khaibar  and  Taima’,  in  particular.  Here,  they  made  proselytes of  several  tribes,  built  forts  and  castles,  and  lived  in  villages.  Judaism  managed  to  play  an  important role in  the  pre-Islam  political  life.  When  Islam  dawned  on  that  land,  there  had  already  been  several famous  Jewish  tribes  —  Khabeer,  Al-Mustaliq,  An-Nadeer,  Quraizah  and  Qainuqa‘.  In  some  versions,  the Jewish  tribes  counted  as  many  as  twenty. 

Judaism  was  introduced  into  Yemen  by  someone  called  As‘ad  Abi  Karb.  He  had  gone  to  fight  in  Yathrib and  there  he  embraced Judaism  and  then  went  back  taking  with  him  two  rabbis  from  Bani  Quraizah  to instruct  the people  of  Yemen  in  this  new  religion.  Judaism found  a  fertile  soil  there  to  propagate  and  gain adherents.  After  his  death,  his  son  Yusuf  Dhu  Nawas  rose  to  power,  attacked  the Christian  community in  Najran  and  ordered  them  to  embrace  Judaism.  When  they  refused,  he  ordered  that  a  pit  of fire  be dug  and  all  the Christians  indiscriminately be  dropped  to  burn  therein.  Estimates  say  that  between  2040  thousand  Christians  were killed  in  that  human  massacre.  The  Qur’ân  related  part  of  that  story  in Surah AlBuruj  (zodiacal  signs)  Chapter. 

Christianity  had  first  made  its  appearance  in  Arabia  following  the  entry  of  the  Abyssinian  (Ethiopian) and  Roman  colonists  into  that  country.  The  Abyssinian  (Ethiopian)  colonization  forces  in  league  with Christian  missions  entered  Yemen  as  a  retaliatory reaction  for  the  iniquities  of  Dhu  Nawas,  and  started vehemently  to  propagate  their  faith  ardently.  They  even  built  a  church  and  called  it  Yemeni  Al-Ka‘bah with  the  aim  of  directing  the  Arab  pilgrimage  caravans  towards  Yemen,  and  then  made  an  attempt  to demolish  the  Sacred  House  in  Makkah.  Allâh,  the  Almighty,  however did punish  them  and  made  an example  of  them  –  here  and  hereafter. 

A  Christian  missionary  called  Fimion,  and  known  for  his  ascetic  behaviour  and  working  miracles,  had likewise  infiltrated  into  Najran.  There  he  called  people  to  Christianity,  and  by virtue  of  his  honesty  and truthful  devotion,  he  managed  to  persuade  them  to  respond  positively  to  his  invitation  and  embrace Christianity. 

The  principal  tribes  that  embraced Christianity  were  Ghassan,  Taghlib,  Tai’  and  some  Himyarite  kings  as well  as  other  tribes  living  on  the  borders  of  the  Roman  Empire. 

Magianism  was  also  popular  among  the  Arabs  living in  the  neighbourhood  of  Persia,  Iraq,  Bahrain,  AlAhsâ’  and  some  areas  on  the  Arabian  Gulf  coast.  Some  Yemenis  are  also  reported  to  have  professed Magianism  during  the  Persian  occupation. 

As  for  Sabianism,  excavations  in  Iraq  revealed  that  it  had  been  popular  amongst  Kaldanian  folks,  the Syrians  and  Yemenis.  With  the  advent  of Judaism  and Christianity,  however,  Sabianism  began  to  give way  to  the  new  religions,  although  it  retained  some  followers  mixed  or  adjacent  to  the  Magians  in  Iraq and  the  Arabian  Gulf. 


Such  was  the religious  life  of  the  Arabians  before  the  advent  of  Islam.  The  role  that  the religions prevalent  played  was  so  marginal,  in  fact  it  was  next  to  nothing.  The polytheists,  who  faked Abrahamism,  were  so  far detached  from  its  precepts,  and  totally  oblivious  of  its  immanent  good manners.  They  plunged  into  disobedience  and  ungodliness,  and  developed  certain  peculiar religious superstitions  that  managed  to  leave  a  serious  impact  on  the religious  and  socio-political  life in  the whole  of  Arabia. 

Judaism  turned  into  abominable  hypocrisy in  league  with  hegemony.  Rabbis  turned  into  lords  to  the exclusion  of  the  Lord.  They  got  involved in  the  practice  of dictatorial  subjection  of  people  and  calling their  subordinates  to  account  for  the  least  word  or  idea.  Their  sole  target  turned  into  acquisition  of wealth  and  power  even  if  it  were  at  the  risk  of  losing  their religion,  or  the  emergence  of  atheism  and disbelief. 

Christianity likewise  opened  its  doors  wide  to  polytheism,  and  got  too  difficult  to  comprehend  as  a heavenly religion.  As  a  religious  practice,  it  developed  a  sort  of  peculiar  medley  of  man  and  God.  It exercised  no  bearing  whatsoever  on  the  souls  of  the  Arabs  who  professed  it  simply  because  it  was  alien to  their  style  of life  and did  not  have  the  least  relationship  with  their  practical  life. 

People  of  other religions  were  similar  to  the  polytheists  with  respect  to  their  inclinations,  dogmas, customs  and  traditions

Continue reading at this link: ASPECT OF PRE-ISLAMIC ARABIAN SOCIETY

Leave a Reply

Fill in your details below or click an icon to log in: Logo

You are commenting using your account. Log Out /  Change )

Twitter picture

You are commenting using your Twitter account. Log Out /  Change )

Facebook photo

You are commenting using your Facebook account. Log Out /  Change )

Connecting to %s