Tafsir of Bismillah al-Rahman  al-Raheem 


(I  begin)  with  the  name  of  Allah,  the  All-Merciful, the  Very- Merciful.

Bismillah  is  a  verse  of  the  Holy  Qur’an There  is  consensus  of  all  the  Muslims  on  the  fact  that  Bismillah al-Rahman  al-Raheem  is  a  verse  of  the  Holy  Qur’an,  being  a  part  of  the Surah  al-Naml  (The Ant);  and  there  is  also  an  agreement  on  that  this  verse  is  written  at  the  head  of  every  Surah  except  the  Surah al-Taubah.  But  there  is  a  difference  of  opinion  among  the  Mujtahids (the  authentic  scholars  who  are  entitled  to  express  an  opinion  in  such matters)  as  to  whether  this  verse  is  an  integral  part  of  the  Surah al-Fatihah  or  of  all  the  Surahs  or  not.  According  to  the  great  Imam Abu  Hanifah (rahimahullah),  it  is  not  an  integral  part  of  any  Surah  except  al-Naml, rather  it  is  in  itself  an  independent  verse  of  the  Holy  Qur’an  which  has been  revealed  for  being  placed  at the  beginning  of  every  Surah  in  order to  separate  and  distinguish  one  Surah  from  another.

The  merits  of  Bismillah

It  was  a  custom  in  the  Age  of  Ignorance  (Jahiliyyah)  before  the advent  of  Islam  that  people  began  everything  they  did  with  the  names of  their  idols  or  gods.  It  was  to  eradicate  this  practice  that  the  first verse  of  the  Holy  Qur’an  which  the  Archangel  Jibr’il brought  down  to the  Holy  Prophet (sallallaahu alaihi wasallam) commanded  him  to  begin  the  Qur’an with  the  name  of  Allah (subhanahu wa ta’ala): “read with  the  name  of  your  Lord.”  The  famous  commentator  al-Suyuti (rahimahullah) says  that  beside  the  Holy Qur’an  all  the  other  divine  books  too  begin  with  Bismillah.  Certain other  scholars  are  of  the  opinion  that  Bismillah  Al-Rahman Al-Rahim is  peculiar  to  the  Qur’an  and  to  the  followers  of  Muhammad (sallallaahu alaihi wasallam).  The two  views  can  be  brought  into  agreement  with  each  other  if  we  say that  all  the  divine  books  share  the  common  trait  of  beginning  with  the name  of  Allah,  but  the  words  Bismillah  Al-Rahman  Al-Rahim are , peculiar  to  the  Holy  Qur’an,  as  is  evident  from  certain  Traditions (Ahadith)  which  report  that  in  order  to  begin  with  the  name  of  Allah anything  he  undertook,  the  Holy  Prophet (sallallaahu alaihi wasallam)  used  to  say  the words (Bismiki Allahumma),  but  when  the  verse  Bismillah Al-Rahman  Al-Rahim was  revealed,  he  adopted  these  words.  Since then  this  practice  was  established  through  the  verbal  command  of  the Holy  Prophet (sallallaahu alaihi wasallam)  or  through  his  act  or  tacit  approval. (see Qurtubi and  Ruh al-maani) The  Holy  Qur’an  again  and  again  instructs  us  to  begin  what  we  do with  the  name  of  Allah.  The  Holy  Prophet (sallallaahu alaihi wasallam) has  said  that no  important  work  receives  the  blessings  of  Allah,  unless  it  is  begun with  His  name.  According  to  yet  another  hadith  (Tradition),  closing the  door  of  one’s  house,  putting  out  the  lamp,  covering  a  vessel,  should all  be  done  with  the  recitation  of  Bismillah.  The  Holy  Qur’an  and  the ahadith  (Traditions)  repeatedly  instruct  us  to  recite  this  verse  while taking  food,  drinking  water,  performing  the  wudu  (ablution), getting on  a  carriage  or  getting  down  from  it. (Qurtubi).

By  instructing  man  to  begin  everything  with  the  name  of  Allah, Islam  has  given  to  the  whole  of  his  life  an  orientation  towards  Allah  so that  he  may,  with  each  step  he  takes,  renew  his  allegiance  to  the covenant  with  Allah  that  nothing  he  does,  not  even  his  very  being  can come  into  existence  without  the  will  and  the  help  of  Allah.  Thus,  all the  economic  and  worldly  activities  of  man,  each  movement  and gesture  becomes  transformed  into  an  act  of  w0rship. How  brief  is  the action,  which  consumes  neither  time  nor  energy,  and  yet  how  immense is  the  gain  —  it  is  a  regular  alchemy,  transmuting  the  profane  (dunya) into  the  sacred  (din); a  disbeliever  eats  and  drinks  just  as  a  Muslim does  but  in  saying  ‘Bismillah’  as  he  begins  to  eat,  the  Muslim  affirms that  it  was  not  in  his  power  to  obtain  this  little  morsel  of  food  which has  passed  through  innumerable  stages  from  the  sowing  of  the  seed  to the  reaping  of  the  grain  corn.  and  which  has  during  this  process required  the  labours  of  the  wind,  the  rain,  the  sun, of  the  heavens  and of  the  earth,  and  of  a  thousand  men  —  and  that  it  is  Allah  alone  who has  granted  him  this  morsel  of  food  or  this  draught  of  water  by making  it  go  through  all  these  stages.  A  disbeliever  goes  to  sleep, wakes  up  and  goes  about  as  much  as  a  Muslim.  But  while  going  to sleep  or  waking  up,  the  Muslim  mentions  the  name  of  Allah,  renewing his  relationship  with  Him.  Thus  his  economic  and  worldly  needs  and activities  acquire  the  nature  of  the  remembrance  of  Allah,  and  are counted  as  acts  of  worship.  Similarly,  in  saying  ‘Bismillah’  while getting  on  to  a  carriage,  the  Muslim  testifies  to  the  fact  that  it  is beyond  the  power  of  man  to  produce  this  carriage  and  to  procure  it  for him,  and  that  it  is  only  the  infallible  and  divinely-created  order  of things  that  has  brought  together  from  all  the  corners  of  the  world  the wood,  the  steel  and  other  metals  which  have  gone  into  the  making  of the  carriage,  as  well  as  the  mechanics  who  have  given  a  particular shape  to  these  components,  and  the  driver  —  and  finally  put  all  these into  the  service  of  man  who  can  make  use  of  the  labour  of  this  army  of the  creatures  of  man  who  can  God  by  spending  a  few  coins.  And  even these  coins  have  not  been  created  by  him,  it  is  Allah  himself  who  has provided  the  complex  ways  and  means  of  earning them. Veritably, ‘Bismillah’ is  the  legendary  philosopher’s  stone  which  transmutes,  not copper,  but  mere  dust  into  the  purest  of  gold.

‘So  then,  praised  be  Allah  for  the  religion  of  Islam  and  its  teachings.’


‘Before  beginning  to  recite  the  Qur’an,  it  is sunnah  to  first  say Audhubillah himinash Shaitaan Nirrajeem 😦I seek  refuge  with  Allah  from  Satan —  the  accursed) , and  then Bismillah Hirrahmaan Nirraheem  (I  begin  with  the  name  of  Allah,  the All-Merciful,  the  Very-Merciful).  And  during  the  tilawah  (the recitation  of  the  Holy  Qur’an)  as well,  saying   ‘Bismillah. ..  at the beginning  of  each  Surah,  except  the  Surah  Al-Bara’ah  (al-Taubah),  is Sunnah.


Bismillah‘:  This  phrase  is  composed  of  three  words  —  the  letter ‘Ba‘,  ‘Ism‘  and  ‘Allah‘.  The  preposition  ‘Ba‘ has  several  connotations  in Arabic,  three  of  which  are  appropriate  to  the  occasion.  All  the  three are  applicable  here:  (1) Contiguity,  or  the  close  proximity  between  one thing  and  the  other;  (2)  Seeking  the  aid  of  someone  or  something;  (3) To  seek  the  blessings  of  someone. 

The  word  ‘Ism‘  has  many  lexical  and  intellectual  nuances  of meaning,  the  knowledge  of  which  would  not  be  essential  for  the average  reader.  It  is  sufficient  to  know  that  this  word  is  translated  in English  as ‘Name’. The  word,  ‘Allah’  is  the  greatest  and  the  most  comprehensive  of  the divine  names. 

According  to  some  scholars,  it  is  the  ‘Great  Name’,  or ‘Al-Ism  al-Azam’.  (According  to  the  Tradition  (hadith), the  Great Name  carries with  it  such  a  benediction  that  a  prayer  is  granted  when this  word  has  been  uttered.  Reports  differ  as to  what  this  Great  Name is). The  word  ‘Allah’  refers  to  the  Essence,  and  hence  this  name  cannot be  given  to  anyone  except  Allah.  That  is  why  this  word  has  neither  a plural  nor  a  dual,  for  Allah  is  One  and  has  no  associate.  In  short,  Allah is  the  name  of  that  Ultimate  Reality  which  comprehends  in  Itself  all the  attributes  of  perfection,  which  is  the  creator  and  sustainer,  unique and  peerless. Thus,  the  phrase  Bismillah‘  has  these  three  respective  significations  according  to  the  three  connotations  of  the  preposition  ‘Ba‘:

(a) With  the  name  of  Allah

(b) With  the  help  of  the  name  of  Allah

(c)  With  the  barakah  or  benediction  of  the  name  of  Allah.

But,  in  all  the  three  forms,  the  phrase  obviously  remains incomplete  unless  one  mentions  the  work  which  one  intends  to  begin with  the  name  of  Allah  or  with  its  help  or  benediction.  So,  according  to the  rules  of  grammar,  some  verb  is  taken  to  be  understood  here  which should  be  suitable  for  the  occasion  —  e.g.,  ‘I  begin  or  recite  with  the name  of  Allah.’  Propriety  demands  that  even  this  verb  should  be understood  to  occur  after  the  phrase,  so  that  one  does  actually  begin with  the  name  of  Allah  and  the  verb  does  not  precede  His  name.  The preposition  ‘Ba‘  has,  however,  to  be  placed  before  the  name  of  Allah, for  it  is  an  exigency  of  the  Arabic  language.  But  even  in  this  respect the  ‘Uthmani  manuscript  of  the  Holy  Qur’an  prepared  by  the  third Caliph  ‘Uthman (radhiyallahu anhu) has  made  the  necessary  modification  in accordance  with  the  consensus  of  the  Companions  of  the  Holy  Prophet (sallallaahu alaihi wasallam) .  The  regular  Arabic  script  requires  the  letter  ‘Ba‘ here  to Ba be  joined  with  the  letter  ‘Alif ,  But  the ‘Uthmani  manuscript  has  dropped  the  ‘Alif, and joined  the  letter  ‘Ba’ with  the  letter  ‘sin’, making  the  ‘Ba’ look  like  a  part  of  the  word  ‘Ism’, so  that  the  beginning  is  made,  in  effect,  with  the  name  of  Allah.  That is  why  the  letter  ‘Alif  is  not  dropped  in  other  combinations  between the  preposition  ‘Ba’  and  the  noun  ‘Ism’  -for  example,  in  the  verse  Iqra’  bismi  Rabbik, the  ‘Alif  is  written  along  with  the  ‘Ba’. It is the  peculiarity  of  ‘Bismillah‘  alone  that  the  letter  ‘Ba‘ has  been  joined with  the  letter  ‘Sin‘.

Rahman and Rahim –  these  two  are  the  attributes  of  Allah  Almighty. ‘Rahman’ one  whose  mercy  is  common  to  all,  and  extends  to  the  whole universe,  to  everything  that  will  be  created  in  the  future.  On  the  other hand,  ‘Rahim‘ signifies  one  whose  mercy  is  perfect  in  all  possible  ways. That  is  why  ‘Rahman’  is  the  exclusive  attribute  of  Allah  and  the  word is  employed  only  when  one  is  referring  to  Him.  It  is  not  permissible  to qualify  any  created  being  as  ‘Rahman’,  for  there  cannot  possibly  be anyone  else,  beside  Allah,  whose  Mercy  should  be  all-Embracing  and all-inclusive.  Just  like  the  word  ‘Allah’,  there  is  no  dual  or  plural  for the  word  ‘Rahman’ too,  because  these  words  are  in  their  signification exclusive  to  the  One  and  Absolute  Being  which  does  not  permit  the existence  of  a  second  or  a  third.  (Tafsir al-Qurtubi) The  signification  of the  word  ‘Rahim’,  on  the  contrary,  does  not  contain  anything  which  it should  be  impossible  to  find  in  a  created  being,  for  a  man  may  be perfectly  merciful  in  his  dealings  with  another  man.  So,  the  word ‘Rahim’  may  justifiably  be  employed  in  the  case  of  a  human  being  —  as the  Qur’an  itself  has  used  the  word  in  speaking  of  the  Holy  Prophet which  is: (He  is  gentle  and  very  merciful  towards  the Muslims).


This  would  easily  show  that  those  who  shorten  names such  as  ‘Abd  al-Rahman  or  Fadl al-Rahman  into just ‘Rahman’  are  doing what  is  not  permissible  and  are  thus  committing  a  sin. Out  of  the  ‘Beautiful  Names’  (Al-Asma’  al-Husna) of Allah  Almighty  and  His  attributes  of  perfection,  only  two  have  been mentioned  in  this  verse  –  namely,  ‘al-Rahman’  and  ‘al-Rahim‘ -,  and both  have  been  derived  from  the  root  ‘Rahmah‘  (mercy), indicating  the all-pervasiveness  and  perfection  of  Divine  Mercy.  It  points  to  the  fact that  the  creation  of  the  heavens  and  the  earth  and  the  sustenance  of the  whole  universe  has  no  other  motivation  than  making  manifest Allah’s  quality  of  Mercy.  He  Himself  had  no  need  of  these  things,  nor could  anyone  compel  Him  to  create  them.  It  is  His  own  mercy  which has  required  the  creation  and  sustenance of  the  whole  universal  order.

How  aptly  this  was  put  in  Persian  by  poet  Rumi:

There was  nothing  —  neither  our  being  nor  our  claim  to  be;

It  was  Thy  mercy  that  heard  our  unsaid.

Injunctions and  related  considerations

The  Holy  Qur’an  says: ‘When  you recite  the  Qur’an,  seek  the protection  of  Allah  against  Satan,  the rejected  one’. According  to  the  consensus  of  Ummah , it  is  a  Sunnah  to  say ta’awwudh‘A’udhu-billah-himin-Ash-Shaitaan-Nirrajeem’ before  the  recitation  of  the  Holy  Qur’an whether  in  Salah  or  out  of  Salah  (Sharah  al-munyah).  Saying ta’awwudh  is  peculiar  to  the  recitation  of  the  Holy  Qur’an. Therefore, with  the  exception  of  tilawah,  all  other  chores  should  be  taken  up  by first  saying  ‘Bismillah’  only.  Saying  ta’awwudh  is  not  a  sunnah  there. (Alamgiri,  Chapter  4   Al-Karahiyah).

One  should  begin  the  recitation  of  the  Qur’an  by  reciting  both  ‘A’udhubillah  (I  seek  the  protection  of  Allah)  and  Bismillah  (I  begin  with  the  name  of  Allah).  During  the  recitation,  one  should  repeat ‘Bismillah’,  but  not  ‘A’udhubillah’,  when  one  comes  to  the  end  of  a Surah  (or  Chapter)  and  begins  the  next  Surah  —  with  the  sole exception  of  the  Surah  ‘Al-Bara’ah’ . If  one  comes  upon  this particular  Surah  in  the  course  of  the  recitation,  one  should  not  say ‘Bismillah’  before  reading  it.  But  if  one  happens  to  begin  the  recitation of  the  Holy  Qur’an  with  this  Surah,  one  should  recite  ‘A’udhubillah’ and  ‘Bismillah’  both  (Alamgiri  from  Al-Muhit).

‘Bismillah  al-Rahman  al-Rahim’ is  a  verse  of  the  Holy  Qur’an  and a  part  of  the  verse  in  Surah  ‘al-Naml’; it  is  also  a  regular  verse  when  it occurs  between  two  Surahs.  It  must,  therefore,  be  treated  with  as much  respect  as  the  Holy  Qur’an  itself,  and  it  is  not  permissible  to touch  it  without  having  performed  wudu  (ablution).  In  the  state  of major  ritual  impurity  (e.g.,  after  the  emission  of  semen,  or  during menstruation,  or  after  child-birth),  it  is  not  allowed  to  even  read  this verse  as  recitation  of  the  Holy  Qur’an  before  having  taken  a  ritual bath.  One  may,  however,  recite  it  as  a  form  of  prayer  before  beginning a  work;  like  taking  one’s  meals  or  drinking  water  under  all  conditions.


(1) It  is  a  Sunnah  to  recite   Bismillah‘  after  ‘A’udhubillah‘  at  the very  beginning  of  the  first  raka’ah  in  the  salah.  But  views  differ  as  to whether  it  should  be  recited  in  a  loud  or  a  low  voice.  Imam  Abu Hanifah  and  certain  other  Imams (rahimahumullah) prefer  it  to  be  done  in  a  low  voice. There  is  a  consensus  on  the  point  that  ‘Bismillah’  should  be  recited  at the  beginning  of  all  the  succeeding  raka’ahs  too.  This  is  unanimously considered  to  be  a  Sunnah; however,  in  some  narrations,  the  reciting  of   ‘Bismillah’  at  the  beginning  of  every  raka’ah  has  been  identified  as wajib  or  necessary.

(2) In  the  course  of  salah,  whether  one  is  reciting  the  Holy  Qur’an loudly  or  silently,  one  should  not  recite  ‘Bismillah’  before  beginning  a Surah  just  after  the  Surah  ‘Fatihah’.  Such  a  practice  has  not  been reported  either  from  the  Holy  Prophet  (sallallaahu alaihi wasallam) or  from  any  of  the first four  Khulafa’.  According  to  Sharh  al-munyah, this  is  the  view  of Imam  Abu  Hanifah  and  of  Imam  Abu  Yusuf (rahimahumullah),  and  Sharh  al-munyah, al-Durr  al-Mukhtar,  al-Burhan  etc.  prefer  it  to  other  views.  But  Imam Muhammad  considers  it  to  be  preferable  that  one  should  recite ‘Bismillah’ if  one  is  reciting  the  Holy  Qur’an  in  a  salah  offered  silently. Certain  reports  attribute  this  view  even  to  Imam  Abu  Hanifah,  and al-Shami  has  quoted  some  Muslim  jurists  in  support  of  this  view,– which  has  been  adopted  even  in  ‘Bahishti  Zewar‘  of  Maulana  Thanavi (rahimahullah). Anyhow,  there  is  a  complete  agreement  among  the  scholars  that  it  is not  makruh  or  reprehensible  for  some  one  to  recite  ‘Bismillah‘ in  this situation.


Leave a Reply

Fill in your details below or click an icon to log in:

WordPress.com Logo

You are commenting using your WordPress.com account. Log Out / Change )

Twitter picture

You are commenting using your Twitter account. Log Out / Change )

Facebook photo

You are commenting using your Facebook account. Log Out / Change )

Google+ photo

You are commenting using your Google+ account. Log Out / Change )

Connecting to %s