Shaykh al-Hadith Maulana Zakariyya Kandhlawi (rahmatullah alayh)

[Adapted from the Arabic biography on Shaykh Zakariyya Kãndhlawi by Wali‘ad-Din Nadwi]

In  the  last  century,  India  has  undoubtedly  become  an  important  centre  for  the  study  of  hadith,  and  the  scholars  of India  have  become  well  known  for  their  passion  for  religious  knowledge.  Upon  them  ended  the  era  of  leadership  in teaching  hadiths,  codification  of  the  special  fields  [funun]  of  hadith,  and  commentary  upon  its  texts  [mutun].  Such was  their  mastery  of  this  science  that  Muhammad  Rashid  Rida  mentions  in  the  introduction  of  his  book  Miftah Kunüz  al-Sunna,  “Were  it  not  for  the  superb  attention  to  detail  in  the  science  of  hadith  displayed  by  our  brothers, the  scholars  of  India  in  the  present  era,  this  science  would  have  withered  away  in  the  eastern  cities.  And,  indeed, mastery  of  this  science  has  been  waning  in  Egypt  and  Syria  since  the  tenth  century  AH.” 

There  is  no  doubt  that Shaykh  Muhammad  Zakariyya (rahimahullah)  was  among  the  most  distinguished  hadith  scholars  of  India  and  a  great  contributor  in service  of  the  Sunna.  He  was  given  the  honorary  title  of  Shaykh  al-Hadith,  or  “Great  Scholar  of  Hadith,”  by  his teacher,  Shaykh  Khalil  Ahmad  Sahãranpuri (rahimahullah),  who  recognized  his  deep  insight,  clear-sightedness,  and  extensive knowledge  of  hadith  and  related  sciences.

Lineage  and  Upbringing

He  was  born  in  the  village  of  Kãndhlã  (in  Uttar  Pradesh,  India)  on  Ramadan  10,  1315  AH  (February  12,  1898  CE). His  full  name  was  Muhammad  Zakariyyã  ibn  Muhammad  Yahya  ibn  Muhammad  Ismãil,  and  his  lineage  continues all  the  way  back  to  Abu  Bakr (radhiyallahu amhu)  the  great  Companion  of  the  Messenger  (sallallaahu alayhi wasallam).

Shaykh  Abu  al-Hasan  Nadwi  said  about  him,  “Shaykh  Muhammad  Zakariyya  was  born  into  a  household  rooted  in knowledge  and  passion  for  Islam.  His  immediate  family  and  his  predecessors  were  distinguished  by  firm  resolve, perseverance,  steadfastness,  and  adherence  to  religion….  His  family  included  many  notable  scholars  …  and  his grandmother  memorized  the  entire  Qur’an  while  nursing  her  son  [Shaykh  Zakariyyã’s  father].“

His  father,  Shaykh  Muhammad  Yahya,  was  among  the  great  scholars  of  India,  whose  primary  teacher  in  hadith  was Shaykh  Rashid  Ahmad  Gangohi (rahimahullah).  Under  him  he  studied  Sahihal-BukhäriJami  al-Tirmidhi,  and  others  of  the  six famous  authentic  books  of  hadith  [sihãh  sitta].  Shaykh  Yahyã  went  on  to  teach  at  Madrasa  Mazahir  ‘Ulum  in  the district  of  Saharanpur,  but  did  not  accept  any  payment  for  his  services.  He  instead  made  his  living  through  his  own book-  publishing  business.

As  a  young  boy,  Shaykh  Zakariyya (rahimahullah) moved  with  his  father  to  the  village  of  Gangoh,  in  the  district  of  Saharanpur. Since  his  father  and  Shaykh  Gangohi (rahimahullah) had  a  close  relationship,  Shaykh  Zakariyya (rahimahullah) quickly  earned  the  affection  of  his father’s  teacher.

Growing  up  in  this  virtuous  environment,  he  began  learning  how  to  read  with  Hakim  ‘Abd  al-Rahmãn  of Muzaffarnagar  He  memorized  the  Qur’an  with  his  father  and  also  studied  books  in  Persian  and  the  introductory
Arabic  books  with  his  uncle  Shaykh  Muhammad  Ilyas (rahimahullah)  (founder  of  the  Tabligh  movement).  He  stayed  with  his father  in  the  company  of  Shaykh  Gangohi  (rahimahullah) until  age  eight,  when  the  shaykh  passed  away.

At  the  age  of  twelve,  Shaykh  Zakariyyã  (rahimahullah) travelled  with  his  father  to  Mazãhir  ‘Ulum.  There,  under  his  father,  he advanced  his  study  of  Arabic,  tackling  many  classical  texts  on  Arabic  morphology  grammar,  literature,  and  also logic.  But  by  the  time  he  was  seventeen,  hadith  became  the  main  focus  of  his  life.  He  studied  five  of  the  six authentic  books  of  hadith  with  his  father,  and  then  he  studied  Sahih  al-Bukhari  and  Sunan  al-Tirmidhi  (for  a  second time)  with  the  honourable  Shaykh  Khalil  Ahmad  Sahãranpüri (rahimahullah).  Out  of  his  immense  respect  for  hadith,  Shaykh Zakariyya  was  extremely  particular  about  always  studying  the  hadith  narrations  with  wudu

On  Dhü ‘l-Qa’da  10,  1334  AH,  when  Shaykh  Zakariyyã (rahimahullah)  was  just  nineteen,  his  dear  father  passed  away.  This  event was  extremely  traumatic  for  Shaykh  Zakariyya (rahimahullah),  as  he  lost  not  only  a  father  but  also  a  teacher  and  mentor.  His  deep sorrow  remained  with  him  for  the  rest  of  his  life.


Shaykh  Zakariyya  was  blessed  to  live  and  learn  in  an  era  considered  by  many  to  be  one  of  great  achievements  in Islamic  knowledge  by  scholars  in  the  Indian  subcontinent.  He  studied  with  few  but  select  teachers  who  reached  the highest  levels  of  learning,  research,  authorship,  and  piety  In  addition  to  his  father  (Shaykh  Muhammad  Yahya)  and uncle  (Shaykh  Muhammad  Ilyas),  he  studied  under  the  hadith  scholar  Khalil  Ahmad  Sahãranpuri,  author  of  the Badhl  al-Majhüd,  a  commentary  on  Sunan  Abi  Däwüd.  Shaykh  Zakariyyã (rahimahullah) acquired  a  hadith  authorization  from  him and  remained  his  student  until  Shaykh  Khalil’s  death  in  Madina  Munawwarah  in  1346  AH.

Before  his  death,  Shaykh  Khalil  Ahmad  expressed  his  desire  to  write  Badhl  al-Majhud,  and  he  sought  Shaykh Zakariyya’s (rahimahullah)  assistance  as  his  right-hand  man.  This  experience  revealed  Shaykh  Zakariyyã’s  gift  of  penmanship  and, furthermore,  expanded  his  insight  in  the  science  of  hadith.  He  worked  hard  on  the  project,  attained  the  pleasure  and trust  of  his  shaykh,  and  was  even  mentioned  by  name  in  the  commentary.  This  indeed  opened  the  door  to  Shaykh Zakariyya’s (rahimahullah) authoring  many  literary  works  and  treatises  over  the  course  of  his  life.

Teaching  Career

In  Muharram  1335  AH  he  was  appointed  as  a  teacher  at  Madrasa  Mazahir  ‘Ulüm  where  he  was  assigned  to  teach books  on  Arabic  grammar,  morphology,  and  literature,  as  well  as  a  number  of  primary  texts  of  Islamic jurisprudence.  In  1341  AH  he  was  assigned  to  teach  three  sections  of  Sahih  al-Bukhari  upon  the  insistence  of Shaykh  KhaliI  Ahmad.  He  also  taught  Mishkãt  al-Masabih  until  1344  AH.  Shaykh  Abü  al-Hasan  Nadwi (rahimahullah) said, ‘Although  he  was  one  of  the  youngest  teachers  at  the  school,  he  was  selected  to  teach  works  generally  not  assigned to  those  of  his  age,  nor  to  anyone  in  the  early  stages  of  his  teaching  career:  Nevertheless,  he  showed  that  he  was  not only  an  able,  but  an  exceptional  teacher.”

In  1345  AH.  he  travelled  to  Madinah  Munawwarah,  the  city  of  Allah’s  Messenger  (sallallaahu alayhi wasallam),  where  he  resided  for  one year.  There  he  taught  Sunan  Abi  Dawud  at  Madrasa  al-’Ulum  al-Shar’iyya.  While  in  Madinah,  he  began  working  on Awjaz  al-Masalik  ila  Muwatta  Imam  Malik,  a  commentary  on  Imam  Malik’s (rahimahullah) Muwatta.  He  was  twenty-nine  at  the time.

When  he  returned  to  India,  he  resumed  teaching  at  Mazahir  ‘Ulüm.  He  began  teaching  Sunan  Abi  Dawüd,  Sunan  al Nasa’i  the  Muwatta  of  Imam  Muhammad (rahimahullah),  and  the  second  half  of  Sahih  al-Bukhari.  The  school’s  principle  taught the  first  half  of  Sahih  al-Bukhari  and  after  his  death,  Shaykh  Zakariyya  was  given  the  honor  of  teaching  the  entire work.

In  all,  he  taught  the  first  half  of  Sahih  al-Bukhari  twenty-five  times,  the  complete  Sahih  al-Bukhäri  sixteen  times, and  Sunan  Abi  Dawüd  thirty  times.  He  did  not  just  teach  hadith  as  a  matter  of  routine;  the  work  of  hadith  had become  his  passion,  and  he  put  his  heart  and  soul  into  it.  Shaykh  Zakariyyã (rahimahullah) taught  until  1388  AH,  when  he  was forced  to  give  up  teaching  after  developing  eye  cataracts.

Travels  to  the  Two  Holy  Cities

Allah  blessed  him  with  the  opportunity  to  visit  the  two  holy  cities  of  Makkah  and  Madinah.  He  performed  hajj  several times,  and  his  multiple  trips  had  a  profound  personal  effect  on  him,  both  spiritually  and  educationally.  He  made  the blessed  journey  with  Shaykh  KhalIl  Ahmad  in  1338  AH  and  with  him  again  in  1344  AH.  It  was  during  the  second trip  that  Shaykh  Khalil  completed  Badhl  al-Majhud,  he  passed away  shortly  thereafter  and  was  buried  in  the  Baqi’  graveyard  in  Madinah.  May  Allah  have  mercy  on  him  and  put  light  in  his  grave.

Sincere  Love  for  Allah  &  the  Prophet

Shaykh  Muhammad  Zakariyyã (rahimahullag)  inherited  piety  honesty,  and  good  character  from  his  father  (may  Allah  be  pleased with  him).  He  aspired  to  follow  the  Qur’an  and  Sunna  in  all  matters,  big  and  small,  with  a  passion  not  found  in many  scholars.  He  had  extreme  love  for  the  Prophet  and  the  blessed  city  of  Madinah.  His  students  have  related  that whenever  the  death  of  the  Messenger  (sallallaahu alayhi wasallam)   was  mentioned  during  a  lecture  on  Sunan  Abi  Däwüd  or  Sahih  al Bukhari  his  eyes  would  swell  up  with  tears,  his  voice  would  choke  up,  and  he  would  be  overcome  with  crying.  So evocative  were  his  tears  that  his  students  could  do  nothing  but  weep  with  raised  voices.

He  was  often  tested  with  regard  to  his  sincerity.  He  was  offered  many  teaching  jobs  at  two  or  three  time  the  salary that  was  customarily  given  at  Mazähir  ‘Ulüm,  but  he  always  graciously  declined  the  offers.  For  most  of  his  teaching career,  Shaykh  Zakariyya  never  accepted  any  money  for  his  services  at  Mazãhir  ‘Ulum;  he  did  the  work  voluntarily, seeking  Allah’s  pleasure.  Although  he  did  accept  a  small  salary  at  the  beginning  of  his  career,  he  later  totalled  up the  amount  and  paid  it  back  in  its  entirety.


Shaykh  Muhammad  Zakariyyã (rahimahullah)  was  married  twice.  He  first  married  the  daughter  of  Shaykh  Ra’uf  al-Hasan  in Kandhlã.  She  passed  away  on  Dhü ‘l-Hijja  5,  1355  AH.  He  then  married  the  daughter  of  Shaykh  Muhammad  Ilyas Kandlawi  (rahimahullah) in  1356  AH.  Allah  blessed  him  with  five  daughters  and  three  sons  from  his  first  wife,  and  two  daughters and  one  son  from  his  second  marriage.

Daily  Routine

Shaykh  Zakariyyã (rahimahullah) organized  his  time  meticulously.  He  would  rise  an  hour  before  dawn  and  occupy  himself  in tahajjud  and  recitation  of  Qur’an  before  performing  the  Fajr  prayer  in  the  masjid.  After  Fajr,  he  would  read  his morning  supplications  and  litany  until  sunrise.  Thereafter  he  would  go  to  meet  with  some  people  and  drink  tea  (but never  ate  anything  with  it).  He  would  then  return  to  his  quarters  to  read.  During  this  time  he  would  also  research and  compile  his  literary  works,  and,  with  few  exceptions,  no  one  was  allowed  to  visit  him  at  this  time.  When  it  was time  for  lunch  he  would  come  out  and  sit  with  his  guests,  who  were  from  all  walks  of  life;  he  would  respect  and treat  them  well,  irrespective  of  who  they  were.  After  Zuhr  prayer,  he  would  take  a  siesta  and  then  spend  some  time listening  to  his  correspondence  (which  amounted  to  around  forty  or  fifty  letters  daily  from  different  places)  and dictating  replies.  He  also  taught  for  two  hours  before  ‘Asr.  After  ‘Asr  he  would  sit  with  a  large  group  of  people, offering  them  tea.  After  performing  Maghrib,  he  would  remain  devoted  in  solitude  to  optional  prayer  and  to supplication.  He  did  not  take  an  evening  meal  except  to  entertain  an  important  guest.


Shaykh  Abü  ‘l-Hasan  Ali  Nadwi (rahimahullah) says  about  his  characteristics,  “He  was  extremely  vibrant,  never  lazy;  lighthearted,  smiling,  cheerful,  friendly;  and  he  often  jested  with  his  close  friends  and  acquaintances.  We  saw  in  him good  character  and  forbearance  with  people,  as  well  as  a  rare  humility;  and  above  all,  his  personal  qualities  were always  governed  by  his  deep  faith  and  sense  of  contentment.”


He  had  always  hoped  to  meet  Allah  while  in  the  city  of  the  Messenger. Allah  granted  his  wish.  He  passed away  there  on Monday,  May  2.,  1982  CE  and  was  buried  in  Jannat  al-Baqi’,  in  the  company  of  the Companions  and  the  noble  family  members  of  the  Messenger  (sallallaahu alayhi wasallam).  His  funeral  procession  was  followed  by  a large  number  of  people  and  he  was  buried  in  the  Baqi’  graveyard  next  to  his  teacher  Shaykh  Khalil  Alimad Saharanpüri.  May  Allah  forgive  him,  grant  mercy,  and  elevate  his  status.  Amin.

Scholars’  Praise  of  Him

Many scholars,  both  Arab  and  non-Arab,  have  praised  him  and  recognized  his  knowledge  and  excellence.  ‘Allãmma Muhammad  Yusuf  Binnóri (rahimahullah)  relates,

Indeed  there  are  some  remnants  of  the  scholars  of  past  generations  living  today  among  the  scholars  of  today’s generation.  They  have  been  guided  to  praiseworthy  efforts  in  multiple  religious  sciences,  such  as  jurisprudence; they  are  on  par  with  the  previous  generations  in  their  knowledge,  excellence,  fear  of  Allah,  and  piety;  they  stir  up memories  of  the  blessed  golden  age  of  scholarship.  Among  these  scholars  is  a  unique  figure  envied  for  his excellence  in  knowledge  and  action,  the  author  of  outstanding,  beneficial  works  and  of  beautiful,  superb commentaries:  Shaykh  Muhammad  Zakariyya  Kãndhlawi  Saharanpuri.

Shaykh  Sa’id  Ahmad,  the  head  of  Islamic  studies  at  the  University  of  Aligarh,  UP,  relates,
It  is  evident  to  one  who  takes  a  look  at  his  works  that  he  had  a  brilliancy,  both  in  knowledge  and  with  the  pen,  like that  of  Ibn  al-Jawzi  and  Imam  Ghazãli (rahimahumullah).  Of  the  scholars  of  his  era,  I  know  of  no  one  comparable  to  him  in  this regard,  except  Imam  ‘Abd  al-Hayy  al-Farangi  Mahalli (rahimahullah) (of  Lucknow).

Shaykh  Abü  ‘l-Hasan  ‘Ali  Nadwi (rahimahullah) relates  that  Shaykh  ‘Alwai  al-Maliki  said,

When  he  reports  the  ruling  and  evidences  of  the  Mãliki  school  [in  his  writings],  we  Mâlikis  are  astonished  at  the accuracy  and  integrity  of  the  report….  If  the  author  had  not  mentioned  in  the  introduction  of  [his]  book  that  he  was  a Hanafi,  I  would  not  have  known  that  he  was  Hanafi,  but  would  have  definitely  concluded  that  he  was  a  Mãliki, since  in  his  Awjaz  he  cites  by-laws  and  derivatives  of  the  Maliki  school  from  their  books  that  even  we  have  a  hard time  obtaining.


Shaykh  Zakariyyã  (rahimahullah) had  numerous  students  who  spread  around  the  world  and  continue,  to  this  day,  to  serve  Islam, particularly  establishing  traditional  Islamic  schools  in  India,  Pakistan,  Bangladesh,  England,  Canada,  America, South  Africa,  Zambia,  Zimbabwe,  and  other  countries.  Some  of  his  more  prominent  students  in  the  field  of  hadith were  Muhaddith  Muhammad  Yüsuf  Kandhlawi  (d.  1384  AH),  author  of  Amani  ‘l-Ahbar  Sharh  Ma’ani  ‘l-Athãr, Shaykh  Abd  al-Jabbar  Azami,  author  of  Imdad  al-Bàri  (Urdu  commentary  on  Sahih  al-Bukhari),  and  Mufti Mahmüd  Hasan  Gangohi  (d.  1417  AH).  Many  other  scholars  and  students  also  acquired  authorizations  in  hadith from  him,  including  Dr.  Muafã’  al-Sibãi,  Shaykh  Abd  al-Fattah  Abu  Ghudda,  Dr.  Muhammad  Alawi  al-MäIiki,  and Shaykh  Muhammad  Tahã  al-Barakãti.

Written  Works

Shaykh  Zakariyyã (rahimahullah) wrote  many  works  both  in  Arabic  and  Urdu.  A  number  of  them  treat  specialized  subjects intended  for  scholars,  and  the  rest  have  been  written  for  the  general  public.  His  works  demonstrate  his  deep knowledge  and  intelligence;  his  ability  to  understand  the  issue  at  hand,  research  it  thoroughly,  and  present  a complete,  clear  and  comprehensive  discussion;  his  moderation,  humility  (as  can  be  seen  from  the  preface  of  this book),  patience,  and  attention  to  detail.  His  respect  and  awe  for  the  pious  predecessors  are  evident  in  his  works, even  when  he  disagrees  with  their  opinions  on  any  particular  aspect.

His  first  written  work  was  a  three-volume  commentary  of  the  Alfiyya  Ibn  Malik  (on  Arabic  grammar),  which  he wrote  as  a  student  when  he  was  only  thirteen.  His  written  works  amount  to  over  one  hundred.  He  did  not  withhold any  rights  to  his  works  and  made  it publicly known  that  he tt only  published  his    for  the  sake  of  Allah’s pleasure.  Whoever  wished  to  publish  them  was  permitted  to,  on  the  condition  that  they  were  left  unaltered  and  their accuracy  maintained.

Hence,  his  books  have  gained
overwhelming  acceptance  throughout  the  world,  so  much  so  that  his  work  Fada’il  al Qur’an  [Virtues  of  the  Qur’an]  has  been  translated  into  eleven  languages,  Fada’il    [Virtues  of  Ramadan] into  twelve  languages,  and  Fada’il  al-Salat  [Virtues  of  Prayer]  into  fifteen  languages.  He  wrote  four  books  on Qur’an  commentary  [tafsir]  and  proper  recitation  [tajwid],  forty-four  books  on  hadith  and  its  related  sciences,  six books  on  jurisprudence  [fiqh]  and  its  related  sciences,  twenty-four  historical  and  biographical  books,  four  books  on Islamic  creed  [aqida],  twelve  books  on  abstinence  [zuhd]  and  heart-softening  accounts  [riqaq],  three  books  in Arabic  grammar  and  logic,  and  six  books  on  modern-day  groups  and  movements.

Some  of  His  Hadith  Works

One  can  find  a  complete  list  and  description  of  his  books  in  the  various  biographies  written  on  him.  Here  is  a  brief description  of  a  few  of  his  more  popular  works  on  hadith:

Awjazal-Masalik  ila-Muwatta’Imäm  Malik: One  of  the  most  comprehensive  commentaries  on  the  Muwatta  of  Imam Mãlik  in  terms  of  the  science  of  hadith,  jurisprudence,  and  hadith  explication.  Shaykh  Zakariyya (rahimahullah) provides  the summaries  of  many  other  commentaries  in  a  clear,  intellectual,  and  scholarly  way,  dealing  with  the  various opinions  on  each  issue,  mentioning  the  differences  of  opinions  among  the  various  scholars,  and  comparing  their evidences.  This  commentary  written  in  Arabic,  has  won  great  acclaim  from  a  number  of  MãIiki  scholars.

Lami’  al-Dirari  ‘ala  Jami’  al-Bukhari :  Written  in  Arabic,  a  collection  of  the  unique  remarks  and  observations  on Sahih  al-Bukhari  presented  by  Shaykh  Rashid  Ahmad  Gangohi (rahimahullah).  These  life-long  acquired  wisdoms  were  recorded by  his  student  Shaykh  Yahyã  Kãndhlawi  (Shaykh  Zakariyyã’s  father)  during  their  lessons.  Shaykh  Zakariyya edited,  arranged,  and  commented  on  his  father’s  compilation,  clarifying  the  text  and  adding  a  comprehensive introduction  at  the  beginning.

Al-Abwab  wa  ‘l-Taràjim  Ii  ‘l-Bukhãri :  An  explanation  of  the  chapter  headings  of  Imam  Bukhãri’s (rahimahullah) Sahih  al-Bukhari. Assigning  chapter  headings  in  a  hadith  collection  is  a  science  in  itself,  known  among  the  scholars  as  al-abwãb  wa ‘l-taräjim  [chapters  and  explanations].  In  it,  the  compiler  explains  the  reasons  for  the  chapter  heading  and  the connections  between  the  chapter  headings  and  the  hadiths  quoted  therein.  It  is  well  known  that  the  commentators  of Sahih  al-Bukhari  have  paid  special  attention  to  the  titles  therein,  in  tune  with  the  Arabic  saying:  “The  fiqh  of Bukhäri  is  in  his  chapter  headings”  [fiqh  al-Bukhari  fi  tarajimihi].  Shaykh  Zakariyyã  not  only  quotes  and  compiles what  has  been  mentioned  by  other  scholars  like  Shah  WaIi  Allah  al-Dehlawi (rahimahullah)  and  Ibn  Hajar  aI-Asqalani (rahimahullah),  but  also correlates  and  clarifies  these  opinions  and  presents  findings  from  his  own  research  in  many  instances.

Juz’  Hajjat  al-  Wida’  wa  Umrat  al-Nabi :  A comprehensive  Arabic  commentary  on  the  detailed  accounts  of  the pilgrimage  [hajj]  of  Allah’s  Messenger  (sallallaahu alayhi wasallam).  It  includes  the  details  of  any  juridical  discussions  on  the  various aspects  of  pilgrimage,  giving  the  locations,  modern-day  names,  and  other  details  of  the  places  the  Messenger  of Allah  passed  by  or  stayed  at.

Khasa’il  Nabawi  Sharh  Shama’il  al-Tirmidhi :  Composed  in  Urdu,  a  commentary  on  Imam  Tirmidhi’s  renowned work  Al-Shamã’il  al-Muhammadya,  a  collection  of  hadiths  detailing  the  characteristics  of  the  Messenger  (sallallaahu alayhi wasallam). This  commentary  explains  the  various  aspects  related  to  the  different  characteristics  and  practices  of  Allah’s Messenger  (sallallaahu alayhi wasallam).  It  has  been  translated  into  English  and  is  widely  available.


Leave a Reply

Fill in your details below or click an icon to log in: Logo

You are commenting using your account. Log Out / Change )

Twitter picture

You are commenting using your Twitter account. Log Out / Change )

Facebook photo

You are commenting using your Facebook account. Log Out / Change )

Google+ photo

You are commenting using your Google+ account. Log Out / Change )

Connecting to %s