Angels’ Prostration to Adam (Alayhissalaam) – Was it Shirk??

[Mufti Muhammad Shafi Usmani (rahmatullah alayh)]

And  when  We  said  to  the  angels:  “Prostrate  before Adam!”  So,  they  prostrated,  all  but  Iblis.  He  refused,  and  joined  the  infidels.”   [Surah al-Baqarah: Verse 34]

The  episode  recounted  in  the  foregoing  verses  has  shown  how  the angels  came  to  learn  that  Adam  (alayhissalaam)  was  superior  to  them  in  so  far  as  he  possessed  the  forms  of  knowledge  necessary  for  the  function  of  divine  viceregency,  while  they  themselves  did  not,  nor  did  the  jinns. NOW, Allah  willed  to  manifest  this  superiority  in  a  visible  and  concrete  form  So,  He  commanded  the  angels  to  prostrate  themselves  before Adam  (alayhissalaam)  in  his  honour.  They  obeyed  except  Iblis  or  Satan  who,  in  his  pride,  refused  to  do  so. 

If  we  go  by  the  words  of  the  Holy  Qur’an,  the  command  was  given to  the  angels  alone,  but,  in  excepting  Iblis  from  those  who  obeyed,  the  text  also  suggests  that  the  command  was  given  to  all  the  created beings  that  existed  at  that  time  and  possessed  understanding, including  the  jinns  as  well  as  the  angels.  But  the  Holy  Qur’an  mentions  the  angels  alone,  because  when  superior  beings  like  the angels  were  required  to  show  their  respect  for   Adam  (alayhissalaam),  inferior  creatures  like  the  jinns  must,  it  goes  without  saying,  have  been ordered  to  do  the  same.

Angels  Prostrate  Before  Adam  (Alayhissalaam)

(1) In  this  verse,  the  angels  have  been  commanded  to  prostrate themselves  before  Adam  (alayhissalaam).  Another  verse  of  the  Holy  Qur’an  tells  us  that  the  parents  and  the  brothers  of  Yusuf   (alayhissalaam)  on  reaching  Egypt,  prostrated  themselves  before  him  (12:100).  Evidently such  a  prostration  cannot  have  been  intended  as  an  act  of  worship,  for  worshipping  anyone  other  than  Allah  is  an  act  of  association  (Shirk) and  infidelity  (Kufr),  and  hence  cannot  possibly  be  allowed  by  any  Shari’ah.  So,  it  appears  that  in  the  days  of  the  ancient  prophets  prostrating  oneself  before  somebody  must  have  been  just  an  act  of courtesy  or  a  way  of  showing  one’s  respect,  and  enjoyed  the  same  value  as  we  do  in  our  own  days  things  like  a  simple  greeting,  a  hand-shake, the  kissing  of  hand,  or  standing  up  in  someone’s  honour.  Imam Al-Jassas  has  said  in  his Ahkam  al-Qur’an  that  it  was  permissible  in  the  Shari’ah  of  the  earlier  prophets  to  prostrate  oneself  in  honour  of  one’s  elders,  but  that  the  Shari’ah  of  the  Holy  Prophet  (sallallaahu  alayhi  wasallam)  has  forbidden  gestures  like  prostrating  oneself,  or  bowing down  very  low  or  standing  with  one  hand  placed  on  the  other  in  the manner  of  the  Salaah  before  someone,  all  of  which  may  suggest  an  act of  worship,  and  has  allowed  only  greeting  (Salaam)  and  hand-shake  as  a  gesture  of  courtesy  or  respect.

It  is  easy  to  understand  the  raison  d’etre  of  such  a  prohibition.  Association,  infidelity  and  the  worship  of  anyone  other  than  Allah  are  things  which  in  their  nature  go  against  the  very  principle  of ‘Iman  (faith),  and  cannot  therefore  be  tolerated  by  any  Shari’ah.  There  are,  however,  certain  acts  and  gestures  which  are  not  in  themselves acts  of  ‘association’  or  infidelity,  but  may,  on  account  of  the  ignorance  or  indifference  of  people,  become  a  prelude  to  ‘association’  and infidelity.  So,  the  Shari’ahs  of  the  earlier  prophets  did  not  forbid  such  acts  in  an  absolute  manner,  but  prevented  them  from  being  used  as  the  instruments  of  ‘association’  and  infidelity.  For  example,  making pictures  of  living  things  is  not  in  itself  an  act  of  ‘association’  or  infidelity,  and  was  hence  permissible  in  the  earlier  Shari’ahs. In  speaking  of  how  the  jinns  used  to  serve  Sulayman  (alayhissalaam0  (Solomon) the  Holy  Qur’an  itself  says: 

”They  made  for  him  whatever  he  liked  –  places  of  worship,  and  pictures.”   [Qur’an 34:13]

Similarly,  prostrating  oneself  before  somebody  as  a  gesture  of  respect  was  permissible  in  the  earlier  Shari’ahs.  But  gradually  the  practice  opened  the  way  to  ‘association’  and  infidelity  on  account  of  people’s  ignorance  and  thoughtlessness,  and  even  caused  grave  distortions  in the  Shari’ahs  of  different  prophets,  which  had  to  be  rectified  by  other  prophets  and  other  Shari’ahs.

Since  the  Holy  Prophet  (sallallaahu  alayhi  wasallam)  is  the  last  of  all  the  prophets  and  Messengers  of  Allah,  and  his  shari’ah  is  the  last  of  all  Shari’ahs  and  is  to  remain  valid  upto  the  end  of  time,  Allah  has,  in  order  to  protect  it against  all  distortion,  stopped  every  chink  through  which  ‘association’  or  idolatry  could  possibly  enter.  That  is  why  this  Shari’ah  has  strictly forbidden  all  those  practices  which  had  at  one  time  or  another  served  as  a  means  towards  ‘association’  or  idol-worship.

For  example,  making  pictures  of  living  things  has  been  totally  banned;  prostrating  oneself  before  somebody,  even  as  a  mark  of  respect,  has  been  forbidden;  it  is  not  permissible  to  offer  one’s  Salaah (prayer)  at  those  hours  of  the  day  which  the  infidels  had  reserved  for  worshipping  their  gods,  for  even  this  slight  and  external correspondence  might  lead  to  ‘association’;  and,  according  to  a  hadith  reported  by  Muslim,  one  is  not  allowed  to  call  one’s  slave  an  “‘abd”,  nor  is  a  slave  allowed  to  call  his  master  a  “rabb”  –  the  words  respectively  signify  “a  slave”  and  ‘one  who  gives  nurture’,  and  are  as  such  harmless,  but  they  can  be  misconstrued,  and  may  mislead  ignorant  slaves  or  helpless  and  subjugated  people  into  the  worship  of  their masters:  hence  the  prohibition.

With  regard  to  the  question  of  prostration,  we  may  add  that, according  to  some  authentic  scholars,  Salaah,  the  basic  form  of  Islamic  worship,  comprises  of  four  kinds  of  actions  –  standing  upright,  bowing,  sitting  down,  and  prostrating  oneself;  the  first  two  of  these,  standing  up  and  sitting  down,  are  actions  which  one  habitually  does  in  the course  of  one’s  daily  chores,  and  which  one  also  performs  as  acts  of  worship  in  the  course  of  a  Salaah  (prayer),  but  the  other  two,  bowing down  and  prostrating  oneself,  are  actions  which  one  does  not  go  through  as  a  matter  of  habit,  and  which  are  characteristically  associated  with  Salaah  (prayer)  and  ‘Ibadah  (worship);  hence  it  is  that  the  Islamic  Shari’ah  has  identified  them  with  acts  of  worship,  and  forbidden  the  Muslims  to  bow  down  or  prostrate  themselves  before anyone  other  than  Allah.

Given  that  the  Holy  Qur’an  itself  speaks  of  prostration  as  a mark  of  respect,  one  would  wish  to  know  on  what  grounds  it  has  been  affirmed  that  the  Islamic  Shari’ah  has  forbidden  this  practice. As  to  this  question,  we  may  point  out  that  several  well-known narrations  coming  down  to  us  from  the  Holy  Prophet  (sallallaahu  alayhi  wasallam) through  quite a  large  number  of  his  blessed  Companions,  are  there  to  establish  that prostrating  oneself  before  somebody  as  a  mark  of  respect  is  unlawful  (haraam). To  cite  only  one  such  narration,  the  Holy  Prophet  (sallallaahu  alayhi wasallam)  has  said  that,  if  he  could  allow  people  to  prostrate  themselves  before anyone  other  than  Allah  as  a  mark  of  respect,  he  would  have commanded  wives  to  prostrate  themselves  before  their  husbands.  This  clearly  shows  that  prostration  as  a  mark  of  respect  is  absolutely  forbidden,  and  no  allowance  can,  in  this  respect,  be  made  in  favour  of any  created  being.  We  may  add  that  the  hadith  we  have  just  referred  to  has  come  down  to  us  through  twenty  Companions,  while,  according to  Tadrib  al-Rawi,  the  famous  book  on  the  fundamentals  of  the  science of  Hadith,  a  Tradition  which  has  been  reported  by  only  ten Companions  is  called  Mutawatir,  and  enjoys  the  same  authority  in  the  matter  of  injunctions  as  the  Holy  Qur’an.

(2)  The  Holy  Qur’an  describes  Iblees  or  Satan  as  an  infidel.  His  infidelity  does  not  arise  from  disobedience  in  his  action,  for,  according  to  the  shari’ah, giving  up  an  obligation  in  practice  is  only  a  sin  and  a transgression,  and  does  not  constitute  infidelity.  Iblees  became  an  infidel,  because  he  had  defied  and  challenged  a  Divine  commandment, and  had,  in  refusing  to  prostrate  himself,  virtually  said  that,  in  his opinion, Adam  (alayhissalaam)  was  not  worthy  of  it.

(3) Iblees  had  attained  such  a  high  degree  in  science  and knowledge that  he  was  called  Ta’us  al-Mala’ikah: “The  Peacock  Among  the  Angels.”  How  did  he,  then,  come  to  commit  such  a  suicidal  error?  Some  scholars  say  that  it  was  because  of  his  pride  and  vanity  that  Allah  took  back  from  him  the  wealth  of  knowledge  and  understanding, and  hence  he  came  to  act  like  an  ignorant  fool.  Others  have  suggested  that  his  error  was  due  to  self-love  and  ambition.  The  famous  commentary,  ‘Ruh  al-Bayan’  resolves  the  question  by  quoting  a  line  of  verse  in  Arabic  which  shows  that  once  the  aid  of  Allah  has  been withdrawn  from  a  man,  he  can  no  longer  save  himself  from  sins,  and  all  the  effort  he  makes  only  serves  to  push  him  farther  and  farther – into  misguidance.  May  Allah,  in  his  mercy,  save  all  of  us  from  such  a fate!  The  commentary  draws  from  it  the  conclusion  that  one  should  not  be  vain  about  one’s  learning  or  one’s  deeds  or  even  about  one’s ‘Iman  (faith), for  Iman  is  valid  only  if  it  lasts  till  one’s  final  breath  and  into  the  first  stage  of  one’s  journey  to  the  other  world.


Leave a Reply

Fill in your details below or click an icon to log in: Logo

You are commenting using your account. Log Out / Change )

Twitter picture

You are commenting using your Twitter account. Log Out / Change )

Facebook photo

You are commenting using your Facebook account. Log Out / Change )

Google+ photo

You are commenting using your Google+ account. Log Out / Change )

Connecting to %s