Hadhrat Umar Ibn Abdul Aziz (Rahmatullah Alayh)

[Shaykh Abul Hasan Ali Nadwi (rahimahullah)]

UMAR   BIN  ABDUL  AZIZ  (Al  Khalifat  As-Salih)

Born:  61  or  63  AH  (680  or 682  AD)  At  Halwan  in  Egypt

Father:  Abdul-Aziz  Governor  of  Egypt  and  son  of  Marwan  I  the  forth  Umayyad  Khalifah

Mother:  Umm  ‘Asim  daughter  of  Asim,  the  son  of  Umar  bin  Khattab (radhiyallahu  anhu)

Wife:  Fatima,  daughter  of  Abdul  Malik  the  4th  Umayyad Khalifah

Education: in  Madinah  from  his  uncle  Abdullah  bin  ‘Umar  (radhiyallahu anhu)

Governor  Madinah:  706  AD for  two  years  during  the  Period  of  Walid  bin  Abdul  Malik  the  5th  Umayyad Khalifa

Contemporaries:  Abdullah Ibn  Zubayr,  Hasan  Al-Basri, Hajjaj  Ibn  Yusuf,  Umayyad Khalifahs  Abdul  Malik, Waleed  Ibn  Abdul  Malik, Suleiman  Ibn  Abdul  Malik.

Khalifah:  717  to  720  AD  the 8th  Umayyad  Khalifah  for  2 year  and  5  months.

Died:  720  AD  by  poisoning instigated  by  Umayyad  clan  due  to  his  austerity  measures  in  all  aspects  of  life.

Reformist  Endeavours  of  the  First  Century A.H

Soon  after  the  Khilafat-E-Rashidah  (the  rightly-guided  Caliphate)  came  to  an  end  and  the  Umayyad  Empire,  which  was  more  Arab  than  Islamic,  consolidated  itself,  the  need  for  reformation  and renovation  in  Islam  was  felt  keenly. Customs,  traditions  and remembrances  of  the  pagan  past,  which  had  been  discredited  under  the  impact  of  the  prophet’s  teachings,  began  to  re-assert  themselves  among  the  new  Arab  converts  to  Islam.  The  then  government  was  not  organised  according  to  the  dictates  of  the  Quran  and  the  Sunnah – its  guiding  lights  were  Arab  diplomacy. Expediency  and  interest  of  the  State,  Arab  racialism,  tribal  pride,  partisan  spirit  and  nepotism,  regarded  as  unpardonable  sins during  the  days  of  the  Khilafat-E-Rashidah,  became  the  hall-mark  of  the  new  aristocracy.

The  extravagant  rulers,  surrounded  by  dissolute  parasites  who  flocked  to  the  capital  demoralised  the  society  and  produced  an  aristocracy  resembling  the  pagan  Arab  wastrel  of  the  age  of  ignorance  in  moral  and  behaviour.

Religious  Teachers  of  the  Umayyad  Period

However,  the  masses  had  still  not  forsaken  the  moral  values and  deference  for  Islamic  teachings.  The  regard  for  moral  worth  and  tenets  of  Islam  was  due  mainly  to  those  scholars  of impeccable  worth  and  ability  who  were  held  in  high  esteem  by  the  masses  for  their  moral  and  spiritual  excellence,  selflessness  and  piety.  The  person  most  respected  and  loved  during  the  period  was  Ali-Bin-Husain  (Zainul  Abdin).

Other  highly  reputed  religious  scholars  of  outstanding  piety during  the  Umayyad  period  were  Hasan-al-Muthanna,  his  son  Abdullah  al-Mahadh,  Salim  ibn  Abdullah  ibn  Umar,  Qasim  ibn  Muhammad  ibn  Abu  Bakr,  Saeed  ibn  Musayyib  and  ‘Urwah  ibn Zubair.

The  demoralisation  that  had  set  in  owing  to  the  immoral conduct  of  the  ruling  elite  was  undoubtedly  on  the  increase  but  the  moral  influence  wielded  by  these  persons  on  the  masses  was  not  without  a  salutary  effect,  their  pure  and  simple  life  was  a  standing  reproach  to  the  unprincipled  this – worldliness  of  the  rulers,  which  made  people  think  of reforming  their  intemperate  life.
The  Umayyad  power  was,  however,  entrenched  in  such  a firm  military  strength  that  it  was  not  possible  to  dislodge  it,  nor  there  existed  any  internal  or  external  force  which  could  dare  to  challenge  it.  It  appeared  as  if  the  fate  of Muslims  had  been  sealed  for  a  fairly  long  time.  It  required  a  miracle  alone  for  the  Islamic precepts  to  find  an  expression  again  in  the  political  law  guiding  the  community’s  behaviour.

Accession  of  Umar  ibn  Abdul  Aziz

The  miracle  was  the  accession  of  Umar  ibn  Abdul  Aziz  to  the throne  in  99  A.H.  (717  A.D.).  He  was  a  grandson  of  Marwan and  his  mother,  Umm  Asim,  was  grand-daughter  of  Umar  I,  the  second  Caliph.

Umar  ibn  Abdul  Aziz  was  born  in  61  A.H.  He  was  a  cousin of  the  preceeding  Caliph,  Sulaiman  ibn  Abdul  Malik  and  had  been  posted  as  Governor  of  Madinah  since  the  time  of  Walid  ibn Abdul  Malik,  the  Caliph  before  Sulaiman.  The  life  led  by  him  as  Governor  was  entirely  different  from  that  he  adopted  as  a  Caliph.  He  was  known  as  a  polished  and  decorous aristocrat  of  refined  taste. Anybody  could  tell  from  the fragrance  of  perfumes  he  used that  Umar  had  passed  that  way.  He  was  all  the  rage  for the  fashionable  youths  of  his day.  Except  for  his  integrity  of character  and  righteousness there  was  nothing  to  suggest that  he  was  destined  to perform  a  memorable  task  in the  history  of  Islam.

But  he  proved  to  be  a standing  miracle  of  Islam.  The  very  way  he  ascended  to  the  Caliphate  was  miraculous,  for,  nobody  could  have  predicted  the  dramatic  turn  that  the  events  took  in  bringing  him  to  the  throne.  He  could  not  have hoped  to  be  anything  more than  a  viceroy  under  the hereditary  custom  of  accession  to  the  Caliphate,  but  God  had  willed  otherwise.  Sulaiman ibn Abdul  Malik  fell  seriously  ill  and  lost  all  hopes of  recovery.  He  was  anxious  to  leave  the  throne  to  one  of  his  sons  who  were  still  minors.

In  his  dreadful  agony,  he  cast  a  pathetic  glance  over  his  sons  and  said  “He  is  really  fortunate  who  has  grown-up  sons”. Reja  ibn  Haiwah  happened  to  be  present  at  the  time  and  he promptly  proposed  Umar  ibn  Abdul  Aziz  as  the  successor  to  the  throne.  Caliph  Sulaiman  accepted  the  suggestion  and  thus,  by  his  timely  intervention,   Reja  rendered  yeoman  service  for  the revival  of Islam.

Character  of  Umar  II

Immediately  upon  his  accession,  Umar  dismissed  provincial governors  known  to  be  cruel  or  unjust  to  the  people.  All  the jewellery  and  valuable  presents  brought  before  him  on  accession  to  the  throne  were  deposited  in  the  state  treasury.
He  was  now  a  completely  changed  man.  He  considered himself  a  successor  to  Caliph  Umar  I,  son  of  Khattab,  rather than  to  Sulaiman  ibn  Abdul  Malik.  Slaves  of  the  royal  household  were  emancipated.  The  royal  court  modeled  after  Persian  and  Byzantine  Royal  patterns  was  now  marked  by  an  austere  and  primitive  simplicity.  He  returned  to  the  State  not  only  his  ancestral  fief  but  even  the  valuables  and  jewellery  his  wife  had  received  from  her  father  and  brothers.  He  was  the  ruler  of  the mightiest  empire  of  his  day  but  he  did  not  have  enough  money to  perform  the  Hajj.

‘Umar  II  was  careful  not  for  his  person  alone.  He  always exhorted  the  state  officials  to  be  extremely  cautious  in  their dealings  involving  the  state  property.

Not  only  that  extreme  caution,  moderation,  simplicity  and unaffected  piety  were  the  feature  of  Umar’s  character,  he transformed  the  view-point  of his  government,  making  the  will of  the  people  the  sole  object  of  administration.

The  historic  dictum  of  ‘Umar  II  that  ‘Muhammad  was  sent  as  a  prophet  and  not  as  a  collector’,  adequately  illustrates  the objective  he  had  set  before  the  state  under  him.  In  truth  and reality,  during  the  entire  period  of  his  Caliphate  he  sought  to translate  this  idea  into  practice.  He  always  preferred  principles, moral  dictates  and  demands  of  the  faith  to  political  expediency and  never  cared  a  whit  for  financial  loss  suffered  by  the  state  if  the  policy  commended  by  religion  entailed  it.  During  his  reign  the  non-muslims  were  embracing  Islam  in  ever-increasing  numbers  which  meant  a  dwindling  income  from  the  poll-tax.  As  the  sharp  fall  in  revenues  posed  a  danger  to  the  financial  stability  of  the  State,  Umar’s  attention  was  drawn  towards  it. But  his  reply  was  that  the  situation  was  eminently  in  accord  with  the  objectives  underlying  the  prophet-hood  of  Muhammad (sallallaahu  alayhi  wasallam).  To  an  official  he  wrote  “I  would  be  too  glad  if  all  the  non-Muslims  embrace  Islam  and  (owing  to  the  drying  up  of  income  from  poll-tax)  we  have  to  take  up  cultivation  for  earning  our living.”  A  fixed  amount  of  land  revenue  was  to  be  remitted  by the  provincial  Government  of  Yemen  every  year  whether  it  had  a  favourable  crop  or  not.  Umar  II  ordered  that  the  revenue  should  be  assessed  in  accordance  with  the  agricultural  production  every  year.  He  added  that  he  would  willingly  accept  it  even  if  a  handful of  grain  were  to  be  received  in  pursuance  of  his  order.  He discontinued  levy  of octroi (i.e. Octroi  is  a  tax  levied  at  the  gate  of  a  city  on  articles  brought  in)  throughout  the  kingdom  saying  that  it  was  prohibited  by  the  Qur’an.

Umar  II  used  to  say  that  people  have  made  octroi  lawful  by changing  its  name.  Barring  the  few  taxes  allowed  by  the Shari’ah,  he  abolished  all  taxes  and  duties  levied  by  his predecessors.  All  the  land  and  sea  routes  were  opened  for  trade  without  any  embargo  whatsoever.

Far-reaching  reforms  were  introduced  in  the  administration of  the  kingdom.  Some  of  the  steps  were  that  officials  were precluded  from  entering  into  any  business  or  trade,  unpaid  labour  was  made  illegal,  pasture-lands  and  game-preserves  reserved  for  the  royal  family  or  other  dignitaries  were  distributed  to  the  landless  cultivators  or  made  public  property,  strict  measures  were taken  to  stop  illegal  gratification  of  state  employees  who  were  forbidden  to  accept  gifts,  all  officers  holding  responsible  posts  were  directed  to  afford  adequate  facilities  to  those  who  wanted  to  present  their  complaints  to  them  in  person,  a  proclamation  was  made  every  year  on  the  occasion  of  pilgrimage  that  any one  who  would  bring  to  the  notice  of  administration  any  maltreatment  by  a  state  official  or offer  a  useful  suggestion  shall  be rewarded  100  to  300  dinars.

Solicitude  For  Moral  Reformation

After  the  khilafat-e-Rashidah  came  to  an  end,  the  Caliphs  began  to  consider  themselves  simply  as  monarchs  and  administrators;  they  were  neither  capable  nor  had  the  time  to  bother  about  the moral  and  social  conditions  of  their  subjects.  ‘Umar  ibn  Abdul Aziz’  did  away  with  this  dichotomy  and  proved  himself  to  be really  a  successor  of the  Prophet  as  his  office  implied.  No  sooner did  he  ascend  the  Caliphate,  he  sent  out  quite  lengthy  letters and  directives  which  dealt  with  religious  and  moral  reforms more  than  with  the  so-called  administrative  affairs.

Compilation  of  Traditions

The  study  and  cultivation  of  religious  sciences  did  not  escape  attention  of  Umar  Ibn  Abdul  Aziz.  Drawing  the  attention  of  an  eminent  man  of letters  of  his  time,  Abu  Bakr  ibn  Hazm,  towards  compilation  of  the  traditions  of  the  Holy  Prophet,  he  wrote:

“Reduce  into  writing  whatever  traditions  of  the  Holy  Prophet  you  can  collect,  for  I  fear  that  after  the traditionists  pass  away,  the  knowledge  will  also perish.”

Defender  of  the  Faith

The  unalloyed  Islamic  thought  and  spirit  of  religion  that  ‘Umar ibn  Abdul  Aziz  tried  to  infuse  among  the  Muslims  and  give  a  practical  shape  through  the  State  he  presided  over,  can  be  gauged  from  the  letters  and  edicts  he  issued  from  time  to  time  to  the  different  functionaries  of  his  government.

It  was  once  reported  to  him  that  certain  tribal  chiefs  and Umayyad  aristocrats  had  revived  the  pagan  custom  of entering into  alliance  and  were  giving  a  call  to  one  another  in  the  name  of  tribal  solidarity  during  their  fights  and  forays.  This  custom  cut  at  the  very  root  of  Islamic  concept  of  brotherhood  and  the  social  order  it  wanted  to  bring  into  existence.  ‘Umar  ibn  Abdul Aziz,  being  fully  alive  to  the  pernicious  implications  of  the  practice,  issued  an  order  to  Dahhak  ibn  Abdur-Rahman  for  curbing  the  evil  forthwith.

The  directives  sent  by  ‘Umar  ibn  Abdul  Aziz  to  the commander of  a  military  expedition  illustrate  the  extent  to  which  he  had  imbibed  the  Qur’anic  mode  of  thought  and  view-point, and  how  he  differed  diametrically  from  other  rulers  and  emperors  of  his  time,  in  one  of his  edicts  to  Mansur  ibn  Ghalib  he  wrote:

“whereas  the  commander  of the  faithful  has  charged  Mansur  to  wage  war  against  those  who  might  oppose  him,  the  latter  is  also  instructed  to  inculcate  awe  of  God  since,  it  constitutes  the  best  of  provisions,  the  most  effective  strategy  and  the  real  power.  For  sin  is  even  more  dangerous  than  the  ruses  of  the  enemy,  The  commander  of  the  faithful  bids  upon  Mansur that  instead  of  taking  fright  of  his  enemy,  he  should  fear  transgressing  the  limits  of  God.  We  can  not  deploy  troops  in  the  same  numbers  as  our  enemies  can  do  nor  do  we  possess  the  equipments  they  have  got.”

Behold,  if  we  are  not  able  to  gain  ascendancy  over  our  enemies on  account  of  our righteousness,  we  would  never be  in  a  position to  defeat  them  through  our  might.  We  need  not  keep  an  eye  upon  anything  more  than  the  enmity  of  our  own  wickedness  nor  do  we  have  to  hold  in  leash  anything  more  than  our  own  viciousness.  Never  consider  yourselves  superior  to  your  enemies,  nor take  your  victory  for  granted  because  of  the  sinfulness  of  your  foes,  for  many  a  people  worse  than  his  enemy was granted  ascendancy  in  the  past. Therefore,  seek  the  help  of  God  against  your  own temptations  in  the  same  way  as  you  desire  the  succour  of God  against  your  opponent.

“Commander  of  the Faithful  also  bids  Mansur  ibn  Ghalib  that  he  should  treat  his  men  with  leniency”.

“For  giving  rest  to  his  men  and  the  beast  of  burden  and  also for  getting  his  armaments  repaired.  The  commander  of  the Faithful  orders  Mansur  ibn  Ghalib  to  break  his  journey  on  every  Friday  for  the  whole  day  and  night  thereof.  He  is  also  ordered  to  encamp  far  away  from  the  habitations  which  have  entered  into  treaty  relations  with  us,  and  allow  none  from  his  troops  to visit  their  dwellings,  markets  or  gatherings,  only  those  of  this men  who  are  firm  in  faith  and  trustworthy  and  who  would  neither  be  ill-disposed  nor  commit  a  sin  against  the  people  could  be  allowed  to  visit  such  habitations  for  collection  of  lawful  dues. You  are  as  much  bound  to  guarantee  their  rights  as  they  are enjoined  to  fulfill  the  duties  devolving  on  them  i.e.  you  have  to  honour  your  obligations  to  them  so  long  as  they  do  theirs.  You  should  never  try  to  gain  an  advantage  over  your  enemy  through  persecution  of  those  who  have  come  under  your  protection,  for  you  have  already  got  a  share  (in  the  shape  of  Jeziah  or  poll-tax)  in  their  earnings  and  you  neither  need  to  increase  it  nor  they  are  bound  to  pay  more.”

“I  bid  you  to  be  cautious  and  God-fearing  in  all  the  affairs  of  your  obligations,  perform  that  which  has  been  ordained  by God  and  desist  from  the  acts  prohibited  by  the  Shari’ah.”

Propagation  of  Islam

The  efforts  of  ‘Umar  ibn  Abdul  Aziz  were  not  limited  to  the enforcement  of  the  Shari’ah,  as  the  law  of  the  land,  and reformation  of  the  Muslim  only.  He  also  paid  attention  towards spreading  the  message  of  Islam  among  the  non-muslims  and  his  endeavours  were  also  successful  on  account  of  his  personal  example  of  simple  life,  unaffected  piety,  unswerving  uprightness  and  immaculate  sincerity.

Financial  Reforms

The  financial  reforms  embarked  upon  by  ‘Umar ibn  Abdul  Aziz viz.  remission  of  numerous  taxes  and  tithes  disallowed  by  the  Shari’ah  did  not  result  in  pecuniary  difficulties  or  deficits  in  the  State  income.  On  the  contrary,  people  became  so  much  well-off  that  it  became  difficult  to  find  destitute  and  beggars  who  would accept  the  poor-due  (zakat).

Apart  from  the  prosperity  of the  masses,  which  is  invariably a  by-product  of  the  Islamic  form  of  government,  the  more important  change  accomplished  by  the  regime  of  ‘Umar  ibn Abdul  Aziz  was  the  diversion  in  inclination  and  aptitude,  mood and  trend  of  the  populace.  His  contemporaries  narrate  that whenever  a  few  friends  met  during  the  regime  of  Walid,  they  used  to  converse  about  buildings  and  architecture  for  that  was the  rage  of  Walid,  Sulaiman  was  fond  of  women  and  banquets,  and  these  became  the  fad  of  his  days,  but,  during  the  reign  of ‘Umar  ibn  Abdul  Aziz  the  prevailing  demeanour  and  subjects for  discussion  were  prayers.  supplicatory  and  benedictory, obligatory  and  supererogatory.

The  guiding  light  for  ‘Umar  ibn  Abdul  Aziz  and  the impelling  force  behind  his  endeavours  were  his  unflinching  faith, the  love  and  awe  of  the  Supreme  being  and  conviction  of accountability  on  the  day  of  Resurrection.

If providence  had  only  granted  Umar  the  span  of rule  enjoyed by  his  predecessors,  the  world  of Islam  would  have  witnessed  a  complete  and  lasting  revolution  changing  the  course  of  its  history.  But  the  Umayyads  who  had  been  hit  hard  during  the  reign  of  ‘Umar ibn  Abdul  Aziz  and  who  saw  power and  influence  slipping  out  of  their  hands,  openly  regretted  the  day  when  the families  of  ‘Umar  ibn  al-Khattab  and  the  Umayyads’  had maritally  been  united.  They  could  not  endure  the  ordeal  any longer  for  it  was  against  their  grain,  and  they  soon  found  a  way to  get  rid  of the  most  virtuous  Muslim  of  their  times.  ‘Umar  ibn  Abdul  Aziz  died  in  the  middle  of  101 A.H.  after  a  rule  of  only  two  years  and  five  months.  There  are  reasons  to  believe  that  a  slave  in  the  employ  of  the  caliph  was  commissioned  by  his  family  to  administer  poison  to  him.

[From the Book: Saviours of Islamic Spirit]


Leave a Reply

Fill in your details below or click an icon to log in:

WordPress.com Logo

You are commenting using your WordPress.com account. Log Out / Change )

Twitter picture

You are commenting using your Twitter account. Log Out / Change )

Facebook photo

You are commenting using your Facebook account. Log Out / Change )

Google+ photo

You are commenting using your Google+ account. Log Out / Change )

Connecting to %s