The Disease of Ghuluww [Committing Excess in Faith]

Mufti Muhammad Shafi’ Usmani

Excess  in  Faith

O  people  of  the  Book,  be  not  excessive  in  your  Faith and  do  not  say  about  Allah  anything  but  the  truth… [Qur’an  4: 171]

In  this  verse,  the  People  of  the  Book  have  been  asked  not  to  indulge  in  excess  in  matters  relating  to  their  Faith.  Lexically,  the  Qur’anic  word:  al-Ghuluww  means  to  cross  the  limits  or  transgress.  In  Ahkam  al-Qur’an,  Imam  al-Jassas says:

Excess  in  Faith  is  crossing  the  limit  set  therein.

The  People  of  the  Book,  that  is,  the  Jews  and  the  Christians  were  both  made  addressees  of  this  injunction  because  excess  in  Faith  is  the common  factor  between  them.  Both  groups  have  fallen  victims  to  nothing  but  excess  in  matters  of  Faith.  The  Christians  committed  excess  in  believing  and  honouring  Sayyidna  ‘Isa  (alayhissalaam)  when  they  went  on  to  the  extreme  of  taking  him  to  be  God  or  son  of  God  or  the  third  God.  As  for  Jews,  they  committed  excess  in  disbelieving  and  rejecting  him  –  not  simply  that  they  did  not  accept  him  even  as  a  prophet,  they  were  audacious  enough  to,  God  forbid,  impute  a  false accusation  to  his  revered  mother,  Sayyidah  Maryam  and  to  cast  a  slur  against  her  parentage.

Since  the  disastrous  deviation  of  Jews  and  Christians  in  matters  of  Faith  was  a  common  scene  of  the  time,  the  Holy  Prophet  (sallallaahu  alayhi  wasallam)  specially  instructed  his  community  to  be  very  careful  about  it.  According  to  a  report  from  Sayyidina  ‘Umar  (radhiyallahu anhu)  appearing  in  the  Musnad  of  Ahmad,  the  Holy  Prophet  (sallallaahu  alayhi  wasallam)  said:

Do  not  exaggerate in  my  praise  as  was  done  by  Christians  in the  case  of  ‘lsa  son  of  Maryam  (alayhissalaam).  Beware,  I  am  only  a  servant.  So,  call  me  a  servant  of  Allah  and  His  messenger.  [This  narration  has  also  been  reported  by  al-Bukhari  and  Ibn  al-Madini  rating  it  as  sound  and  authentically  reported] 

In  brief,  the  sense  of  what  he  said  is:  I  am  one  with  everyone  in  being  a  servant  of  Allah  and  a  human  being.  The  highest  rank  I  have  is  that  I  am  a  Messenger  of  Allah.  Raising  it  higher  to  the  limit  that  you  go  about  taking  me  as  partner  in  the  attributes  of  Almighty  Allah is  excess  and  I  do  not  want  you  to  fall  into  this  excess  like  the  Christians.  This  excess  in  Faith  practiced  by  the  Jews  and  Christians  did  not  remain  limited  to  prophets  only.  Once  used  to  it,  they  extended  this  attitude  of  theirs  to  the  apostles,  followers  and  deputies  of  the  prophets.  They  had  already  assigned  Godhood  to  their  prophet,  now  they  invested  the  followers  of  the  prophet  with  immunity  from  sin.  While  doing  so,  they  did  not  even  take  the  trouble  of  investigating  and  making  sure  if  such  followers  were  genuine  followers  of  the  prophet and  who  correctly  and  firmly  adhered  to  his  teachings,  or  they  were  no  more  than  hereditary  religious  scholars  and  guides.  This  resulted  in  the  emergence  of  a  leadership  which  was  astray  in  itself  and  could  do  nothing  but  keep  adding  to  the  strayings  of  others.  So,  they  ruined  their  Faith  by  practicing  it  erroneously  from  within.  The  Holy  Qur’an  has  described  this  very  condition  of  these  people  in  the  verse (that  is,  these  people  took  their  religious  leaders  as  objects  of  worship,  other  than  Allah). It  means  that  they  had  already  been  excessive  in  making  their  prophet  a  God,  then,  they  started  worshipping  later-day  religious  leaders  in  the  name  of  following  the  prophet!

The  lesson  to  be  learnt  is  that  excess  in  Faith  is  a  dangerous  attitude  which  has  destroyed  the  Faiths  of  earlier  religious  communities  all  in  the  fair  name  of  Faith.  So  serious  were  the  implications  that  our  noble  master  devised  perfect  defences  to  keep  his  community  safe  against  this  terrible  epidemic.

It  appears  in  Hadith  that  the  Holy  Prophet  (sallallaahu  alayhi  wasallam)  asked  Sayyidina ‘Abdullah  ibn  ‘Abbas  (radhiyallahu  anhu)  on  the  occasion  of  Hajj  that  he  should  go  and  collect  pebbles  which  he  could  use  to  throw  at  the  Jamarat.  He  returned  with  average-sized  pebbles  and  presented  them to  the  Holy  Prophet  (sallallaahu  alayhi  wasallam)  who  liked  them  very  much  and  said twice:  (a like  these,  like  these)  which  means  that  one  should  do   his  or  her  ramy  at  Jamarat  using  average-sized  pebbles  like  these. Then,  he  said: 

It  is  your  duty  to  avoid  excess  in  Faith  for  communities  before you  were  destroyed  because  of  being  excessive  in  their  Faith.  

Important  Rules  of  Guidance

Some  important  rules  come  out  from  this  hadith:

1.  The  masnoon  limit  placed  on  pebbles  thrown  at  the  Jamaraat  during  the  Hajj  is  that  they  should  be  average  in  size,  neither  too  small  nor  too  big.  Throwing  big  rocks  is  included  under  excess  in  Faith.

2.  The  legal  limit  of  everything  is  what  the  Holy  Prophet  (sallallaahu  alayhi  wasallam)  has  left  determined  by  his  word  and  deed.  Going  beyond  this  limit  is  ghuluww,  excess  in  Faith.

3.  Precisely  defined,  excess  in  Faith  is  the  crossing  of  the  masnoon  limit  set  for  doing  something.

The  Limits  of  Materialism

The  greed  for  worldly  wealth  and  luxury  beyond  the  level  of  need  is  considered  blameworthy  in  Islam.  Instructions  to  observe  restraint  against  such  urges  are  profusely  spread  out  in  the  Qur’an.  But,  the Holy  Prophet  (sallallaahu  alayhi  wasallam)  while  prohibiting  attachment  to  wordly  life greedily,  has  set  its  proper  limits  by  his  word  and  deed.  He  declared  marriage  to  be  his  way  and  pursuaded  others  to  follow  his  example. He  explained  the  many-faceted  blessings  of  having  children.  To  live  nicely  and  wisely  with  the  family  and  to  fulfill  the  rights  of  everyone properly  were  things  he  prescribed  as  obligatory.  To  work  for  one’s  family  and  earn  a  good  living  was  what  he  called  an  obligation  after the  obligation  (Fareedhah ba’d al-Fareedhah). He  laid  stress  on  people  to  engage  in  business,  agriculture,  industry  and  labour.  The  establishment  of  an  Islamic  Nation  and  government  and  the  promotion  of  a  system  governed  by  Islam  was  something  he  declared  to  be  part  of  the  mandate  of prophethood.  Thus,  by  acting  in  accordance  with  it,  he  went  on  to  establish  a  state  system  throughout  the  Arabian  peninsula  which  was  later  extended  to  other  parts  of  the  world  in  the  East  and  the  West.  All  this  shows  that  being  engaged  in  these  pursuits  within  the  limits  of  need  is  not  counted  as  gross  love  of  the material  nor  as  greed  and  avarice.

The  Jews  and  Christians  did  not  realize  the  truth  of  the  matter  and  got  themselves  involved  in  monasticism.  The  Holy  Qur’an  has  refuted  this  uncalled  for  involvement  of  theirs  by  saying: 

It  means  that  they  took  to  ways  of  monasticism  which  were  not  prescribed  for  them  by  Allah  except  that  they  were  to  seek  the  pleasure  of  Allah  Then,  they  failed  to  fulfill  the  conditions  of  what  they  had  themselves  imposed.  [see Qur’an 57:27]

The  Limits  of  Sunnah  and  Bid’ah

By  his  word  and  deed,  the  Holy  Prophet  (sallallaahu  alayhi  wasallam)  has,  in  everything  such  as  religious  acts  of  worship  and  social  transactions  and  dealings,  demarcated  the  limits  of  moderation.  Any  deviation  from  these  limits,  whether  it  be  in  falling  behind  or  in  pushing  ahead  of  them,  is  forbidden  for  it  leads  a  believer  astray  from  the  right  path.  It was  for  this  reason  that  he  has  very  emphatically  blocked  the  incursion  of  bid’at (self-promoted  innovations  in  established  religion)  and  muhdathat:  (the  embracing  of  everything  appearing  recent  and  novel  in  a  given  time  as  if  a  part  of  established  religion  which,  in  our  time,  are  introduced  under  the  fancy  garbs  of  recension  and modernity).  Let  us,  therefore,  remember  what  he  said:

“Every  Bid’ah  is  straying  and  every  straying  ends  in Jahannam.”  

The  word  Bid’ah  used  In  the  hadith  refers  to  everything  (assumed to  be  a  part  of  religion)  which  is  not  there  in  the  word  and  deed  of  the Holy  Prophet  (sallallaahu  alayhi  wasallam)  clearly  or  through  hint.  Hadrat  Shah Waliyyullah  has  said  that  Islam  condemns  Bid’ah  as  a  serious  offence because  it  opens  the  doors  to  alteration  in  religion.  This  is  what  happened  with  earlier  religious  communities.  They  added  up  things  on their  own  to  what  their  Book  said  and  their  prophet  taught.  Then came  another  generation,  and  the  generations  that  followed,  each  adding  its  share  to  the  original.  Finally,  everything  got  so  mixed  up  that  it  became  impossible  to  identify  the  true  religion  as  distinct  from  the  additions  introduced  by  its  adherents.

In  his  famous  book,  Hujjatullah  al-Balighah,  he  has  also  given details  of  circumstances  under  which  efforts  have  been  made  all  over the  world  to  inject  alterations  in  the  religion  of  Islam.  He  has  also  pointed  out  to  the  concern  shown  by  the  Shari’ah  of  Islam  which  has installed  defensive  mechanisms  on  all  such  doors  of  incursion  so  that  there  remains  no  single  outlet  through  which  this  disease  could  hit  the  Muslim  community  in  epidemic proportions.

The  Moderate  Course  in  honouring  and  following  religious leaders

One  such  cause  referred  to  above  is  the  practice  of  excess  in  Faith  (Ghuluww fid Deen). Two  factors  distinctly  contribute  to  the  emergence  of  this  attitude:  Firstly,  the  desire  to  undertake  deep  investigations  unnecessarily  or  to  be  involved  in  far-fetched  interpretations;  and  secondly,  the  choice  of  a  hardened  stance.  It  is  a  matter  of  great  regret  that, despite  so  much  elaborations  made  by  the  Holy  Prophet  (sallallaahu  alayhi  wasallam)  and  active  restrictions  placed  by  the  Shari’ah  of  Islam,  the  Muslim community  is  suffering  fatally  from  this  very  disease  of  excess.  Its  fallout  can  be  distinctly  noticed  in  all  departments  of  our  Faith.  Out  of  these,  the  field  most  affected  is  that  of  religious  leaders  where  the  question  is:  Whom  to  follow?

Stretching  between  two  extremes,  a  group  of  Muslims  has  gone  far  out  by  holding  that  there  is  no  such  thing  as  a  religious  leader  or  teacher  or  ‘alim  or  Shaykh.  They  would  say:  ‘The  Book  of  Allah  is  suffi- cient  for  us  If  they  understand  the  Book  of  Allah  so  do  we  –  – ‘They  are  men,  so  are  we.’  The  result  was  that  every  ambitious  pseudo-intellectual  –  unlettered  in  Arabic  and  uninitiated  into  the  facts  of  and  insights  into  the  Qur’an  and  unfamiliar  with  the  exegetical  clarifications  given  by  the  Holy  Prophet  (sallallaahu  alayhi  wasallam)  –  considered  it  sufficient  to  look  at  translations  of  the  Qur’an  and  be  hoisted  as  a scholar  of  the  Qur’an!  How  can  a  tafsir  or  explanation  of  the  Qur’an  which  has  been  authentically  reported  from  the  Holy  Prophet  (sallallaahu  alayhi  wasallam)  or  from  his  direct  disciples,  the  noble  Companions,  be  ever  ignored  or  bypassed?  But,  such  is  the  breed  of  these  dabblers  in  the  discipline  that  they  would  dismiss  anything  in  favour  of  their  brain  wave  and still  have  the  temerity  to  tie  it  with  the  Qur’an?  Although, had  a  book  without  a  teacher  been  enough,  Almighty  Allah  had  the  power  to  make  written  copies  of  the  book  become  available  for  people  at  their  homes  – there  was,  then,  no  need  to  send  a  prophet  to  teach.  A  little  reflection  would  reveal  that  this  is  not  something  peculiar  to  the  Book  of  Allah. No  one  can,  by  simply  looking  at  the  translation  of  any  book  in  the  arts  and  sciences,  become  an  expert  in  those  fields.  We  have  yet  to  find  a  physician  who  became  a  physician  through  a  familiarity  with  translations  of  medical  books.  No  engineer  became  an  engineer  by  browsing  through  engineering  texts.  Even  the  study  of  common  books  on  sewing  and  cooking  has  not  made  anyone  succeed  as  a  master  tailor  or  chef.  So,  the  truth  lies  elsewhere  –  the  system  needs  the  elements  of teaching  and  learning  under  a  teacher.  This  is  all  too  established  for  everyone.  But,  it  is  indeed  sad  to  see  that  the  Qur’an  and  Sunnah  alone,  of  all  things  around  us,  have  been  taken  so  casually  as  not  to need  any  teacher.  Thus,  a  fairly  large  group  of  educated  people  drifted  down  in  the  direction  of  serious  deficiency  when  they  took  the  lone study  of  the  Qur’an  as  all  sufficient  and  totally  dispensed  of  with  the need  to  consult  the  exegesis  and  interpretation  of  early  scholars,  and  to  be  guided  by  them.

On  the  other  side  of  the  extreme,  a  large  group  of  Muslims  got  involved  in  a  kind  of  excess  which  goaded  them  to  take  just  about  anyone  as their  religious  guide  almost  blindly,  and  blindly  it  was  that they  started  following  them.  They  never  took  the  trouble  of  finding  out  whether  or  not  the  person  they  were  taking  as  guide  came  up  to  the  standard  of  high  intellectual  achievement,  corresponding  personal  behaviour,  concern  for  the  good  of  people  and  the  genuine  sense  of responsibility  before  Allah.  They  did  not  even  care  to  apply  a  much  simpler test  by  looking  at  the  kind  of  teaching  such  a  person  was imparting  and  making  sure  that  it  was  not  against  the  Qur’an and  Sunnah.

The  Ideal  Solution

The  Shari’ah  of  Islam  has  wisely  shielded  Muslims  from  falling  into  the  trap  of  excess.  The  middle  course  In  between  the  two  extremes  it  has  suggested  is:  Learn  the  Book  of  Allah  (Kitabullah)  from  the  Men  of Allah  (Rijalullah)  and  recognize  the  Men  of  Allah  from  the  Book  of  Allah.  In  other  words,  one  should  first  recognize  those who are engaged  in  learning  and  communicating  the  true  knowledge  of  the Qur’an  and  Sunnah  through  the  all  too  well-known  teachings  of  these  twin  sources  of  Islamic  Faith.  Once  this  is  settled,  no  intricate  problem  relating  to  Qur’an  and  Sunnah  will  ever  bother  you  –  if  you  give  precedence  to  their  explanation  above  your  own  opinion,  and  follow  them.


Leave a Reply

Fill in your details below or click an icon to log in: Logo

You are commenting using your account. Log Out / Change )

Twitter picture

You are commenting using your Twitter account. Log Out / Change )

Facebook photo

You are commenting using your Facebook account. Log Out / Change )

Google+ photo

You are commenting using your Google+ account. Log Out / Change )

Connecting to %s