‘Kun Faya koon’ [Be! and it Comes to be] in the Light of Philosophy

[Mufti Muhammad Shafi’ Usmani (rahimahullah)]

As  for  creation  taking  place  through  the  Divine  Command,  “Be”,  we  would  like  to  add  a note,  following  the  example  of  Maulana  Ashraf  ‘Ali  Thanavi  in  his  “Bayan  al-Qur’an”,  for  the benefit  of  those  who happen to be  interested  in Western  philosophy,  or  in  Christian  theology,  or,  worst  of  all,  in  the  writings  of  the Orientalists  and  their  translations  of  Sufi texts. 

Let  us  begin  by  saying  that  it  is  a  mystery  —  and  we  are  using  the  word  “mystery”, not  in  the  debased  and  the  modern  sense,  but  in  the  original  meaning  of  the  term  which  implies  that  certain  realities  are  altogether  beyond  the  reach  of  human  understanding,  and  that  certain  other  realities  cannot  and  must  not,  even  when  partially  or wholly  understood,  be  given  out  to  those  who  have  no  aptitude  for  receiving  them,  and  that  with  regard  to  them  it  is  advisable  “to  keep one’s  lips  closed.”  In  these  matters,  when  and  what  one  chooses  to reveal  is  ultimately  not  the  question  of  liberalism  or  democratism  or  egalitarianism,  but  that  of  “spiritual etiquette.”  Having  repeated  the warning  given  by  Maulana  Thanavi himself,  we  shall  do  no  more  than  explaining  what  “Bayan al-Qur’an”  says  on  the  subject.

Regarding  this  particular  mystery,  there  is  a  difference  of  approach  between  the  two  groups  of  the  Mutakallimin  (the  masters  of  al-‘Ilm al-Kalam  or  dialectical  theology).  According  to  the  Asha’ri  group,  “Be,  and  it  comes  to  be”  (Kun  fa  Yakoon)  is  a  metaphorical  or allegorical  expression.  That  is  to  say,  the  phrase  does  not  signify  that  Allah  actually  addressed  an  existent  and  commanded  it  “to be”,  but  it  is an  allegorical  illustration  of  His  omnipotence,  suggesting  that  there  is  no  interval  between  an  act  of  will  on  His  part  and  its  realization.  The  commentator  al-Baydawi  has  adopted  this  view.  But,  according  to  the Maturidi  group,  the  phrase  literally  means  what  it  says.  This  approach  to  the  subject,  however,  produces  a  difficult  problem.  A  command  is  given  only  to  an existent.  If  a  thing  does  not  exist  at  all,  how  can  Allah  address  it?  On  the  other  hand,  if  a  thing  does  already  exist,  it  is  superfluous  to  command  it  “to  be.”  The  problem  can  easily  be  resolved  if  we  keep  two  considerations  in  mind.  Firstly,  this  command  does  not  belong  to  the  order  of  Tashri’ (legislation)  which  requires  the  addressee  to  exist  in  actual)  fact  and  to  possess  understanding;  it  belongs  to  the  order  of  Takween: (creation)  which  is  concerned  with  giving  existence  to  non-existents.

This  explanation,  in  its  turn,  brings  us  into  the  thick  of  a  controversy  that  has  muddled  a  great  deal  of  Western  philosophy  and  theology.  We refer  to  the  question  of  “creation  arising  out  of  nothingness”  (Ex Nihilo), and  the  second  of  our  two  considerations  will  clarify  it.  It  is  usual enough  to  place  “existence”  (Wujud)  in  opposition  to  “nothingness  or non-existence”  (Adam).  But  it  has  also been  said  that  non-existence  does  not  exist.  For,  Allah  is  omniscient,  and  Divine  Knowledge  comprehends  everything  that  has  been,  or  is,  or  will  be,  so  that  what  does  not  yet  exist  according  to  our  reckoning,  does  already  exist  in Divine  Knowledge.  To  use  a  different  expression,  everything  past,  present  or  future  has  its  “pure”  and  “subtle”  counterpart  in  Divine  Knowledge.  If  Western  terminology  should  be  more  easily  comprehensible  to  some  of  our  readers,  we  can  call  these  Prototypes,  Numbers,  or  Essences,  or  Ideas  or  Archetypes,  but  each  time  we  will  have  to  give  a  more  refined  and  a  higher  signification  to  these  terms than  Pythagoras  or  Plato  ever  did.  The  Sufis,  however,  call  them “Al-A’yan al-Thabitah.”  With  the  help  of  this  explanation  we  can  see  that  when  Allah  wishes  to  create  a  thing,  He  commands  its  Essence, which  already  exists  in  His  Knowledge,  “to  be”,  and  it  “comes  to  be”  — that  is  to  say,  comes  to  be  actualised  in  the  world.  Thus,  “creation”  does  not  arise  out  of  “nothingness.”  Before  a  thing  comes  to  exist  as  an  “actuality”  in  the  world,  it  already  exists  as  a  “potentiality”  in  Divine Knowledge.  It  is  this  “potentiality”  to  which  the  Divine  Command  “Be” is  addressed.  Hence,  it  is  equally  true  to  say  that  Essences  do  not  exist,  and  to  say  that  Essences  do  exist.  The  first  statement  pertains  to  the knowledge  of  the  creatures,  and  the  second  to  the  Divine  Knowledge.

At  the  end,  we  shall  again  insist  that  no  good  can  come  out  of  unnecessarily  meddling  with  such  delicate  questions,  specially  if  the  purpose  is  no  more  than  to  seek  a  new  sensation.

[Taken from Ma’ariful Qur’an]


Leave a Reply

Fill in your details below or click an icon to log in:

WordPress.com Logo

You are commenting using your WordPress.com account. Log Out / Change )

Twitter picture

You are commenting using your Twitter account. Log Out / Change )

Facebook photo

You are commenting using your Facebook account. Log Out / Change )

Google+ photo

You are commenting using your Google+ account. Log Out / Change )

Connecting to %s