Understanding the Term ‘Ruhullah’ [Spirit of Allah]

O  people  of  the  Book,  be  not  excessive  in  your  Faith  and  do  not  say  about  Allah  anything  but  the  truth.  The Masih  ‘Isa,  the  son  of  Maryam,  is  only  a  Messenger  of  Allah  and  His  word  He  delivered  to  Maryam,  and  a  spirit  from  Him.  So,  believe  in  Allah  and  His  Messengers…. [Qur’an 4:171]

Christians  love  to  mis-represent  the  term Ruhim min & Ruhullah and  consider  it  to  deify  ‘Isa  (alayhissalaam).  In  this  article  we  represent  Mufti  Muhammad  Shafi’ (rahimahullah)’s  explanation  and  refute  the  missionary  misuse  of  those  terms  in  the  Qur’an.

Let  us  consider  the  statement: ruhim min  (and  a  spirit  from  Him.)  in  this  verse.  Worth  attention  here  are  two  aspects  of  our  probe.  Firstly,  why  has  Sayyidina  ‘Isa   (alayhissalaam)  been  referred  to  as  ruh  or  spirit?  Secondly,  since  by  saying  ‘from  Him’  the  spirit  has  been  attributed  to Almighty  Allah,  what,  then,  would  be  the  sense  of  such  an  attribution?? 

In  this  connection,  several  exegetical  stances  of  commentators  have  been  reported.  Their  gist  is  being  given  below: 

1.  Some  of  them  explain  it  on  the  basis  of  lexical  usage.  They  say  that,  according  to  the  rule  of  ‘urf  or  recognized  customary  practice,  the  word  ‘ruh’  or  ‘spirit’  is  used  in  the  sense  of  ‘essence’  to  enhance  the  effect  of  pristine  purity  in  something.  Since  the  birth  of  Sayyidina  ‘Isa   (alayhissalaam)  was  totally  unrelated  to  the  mediation  of  any  father  and  he  was  the  outcome  of  nothing  but  the  will  of  Allah,  in  His  supreme majesty,  and  a  result  of  the  word:  Kun (Be),  therefore,  he  was  blessed  with  the  most  perfect  degree  of  purity.  This  Is  the  reason  why  he  was  called  ‘a  spirit’  or  ‘essence’  as  admitted  by  recognized  practice.

As  for  the  attribution  to  Allah,  it  is  there  to  hold  him  in  esteem.  This  is  like  attributing  Masajid  (mosques)  to  Allah  in  order  to  enhance  the  respect  in  which  they  are  held.  Hence,  the  expression:  Masjidullah  or the  Mosques  of  Allah.  Or,  the  Holy  Ka’bah,  by  attributing  it  to  Allah,  is  called:  Baytullah  or  the  House  of  Allah.  Or,  by  attributing  someone  religiously  observing  and  worshipfully  obedient  to  Allah,  he  is  called: ‘Abd  Allah’  or  the  servant  or  slave  of  Allah.  Thus,  it  is  in  accord  with  this  formulation  that  the  Holy  Prophet  (sallallaahu  alayhi  wasallam)  has  been  referred  to  in  Surah  Bani  Isra’il  in  the  wordings:   (carried  His  servant) (17:1) where  the  attribution  to  Allah  reflects  honour  given  to  him.

2.  Some  commentators  have  said  that  the  purpose  behind  the  coming  of  Sayyidina  ‘Isa  (alayhissalaam)  was  that  he  should  infuse  spiritual  life  into  the  dead  hearts  of  people  and  make  them  alive  once  again.  Since  he  was  the cause  of  spiritual  life  very  much  like  the  spirit  is  the  cause  of  physical life,  therefore,  it  was  in  this  light  that  he  was  called  a  spirit.  In  fact,  this  word  has  been  used  for  the  Holy  Qur’an  as well: (and  thus  We  have  revealed  to  you  a  spirit  of  Our  Command  –  42:52)  because  the  Holy  Qur’an  too  blesses  people  with  spiritual  life.

3.  Some  others  have  said  that  ruh  (spirit)  is  also  used  in  the  sense of  secret.  Since  Sayyidina  ‘Isa  (alayhissalaam)  was,  because  of  his  unusual  birth, a  sign  and  a  great  Miracle  of  Allah,  therefore,  he  was  called:  Ruhullah  (the  spirit  of  Allah).

4.  Some  say  that  the  adjunct  is  understood  here  since  the  statement  was  to  be  read  as:  (the  possessor  of  a  spirit  from  Him).  However,  since  all  rational  beings  are  equal  as  the  possessors  of  a  spirit,  the  distinction  of  Sayyidina  ‘Isa  (alayhissalaam)  was  made  manifest  when  Almighty  Allah  turned  his  attribution  towards  Himself.

5.  According  to  yet  another  exegetical  view,  the  word:  Ruh  has  been  used  in  the  sense  of  nafkh  or  the  blowing  of  breath.  Sayyidna  Jibra’il  (alayhissalaam)  had,  as  commanded  by  Allah,  blown  his  breath  on  the  collar  of  Sayyidah  Maryam,  and  that  became  the  conception.  Since  only  a  blow  of  breath  had  caused  the  birth  of  Sayyidina ‘Isa  (alayhissalaam)  as  a  miracle,  therefore,  he  was  called:  Ruhullah  or  the  spirit  of Allah.  Another  verse  of  the  Holy  Qur’an:  (Then, We blew Our spirit in her – 21:91)

In  addition  to  these,  several  other  probabilities  have  also  been  suggested.  However,  none  of  these  come  to  mean  that  Sayyidina  ‘Isa  (alayhissalaam)  is  a  part  of  Allah  or  a  divine  person  on  the  basis  of  which  it  could  be  suggested  that  this  very  spirit  we  are  talking  about  has  manifested  itself  in  the  human  form  of  Sayyidna  ‘Isa  (alayhissalaam).

A  Telling  Repartee

‘Allamah  Al-Alusi, the  author  of  the  famous  Tafsir  Ruh  al-Ma’ani has  reported  an  episode  from  the  court  of  Caliph  Harun  al-Rashid  where  a  Christian  physician  entered  into  a  debate  against  the  scholar  ‘Ali  ibn  al-Husayn  al-Waqidi  challenging  him  that  his  Book  (the Qur’an)  has  a  particular  word  which  indicates  that  Sayyidna  ‘Isa  (alayhissalaam)  is  a  part  of  Allah.  And  as  a  proof,  he  read  out  the  verse  (171)  which  carries  the  words:   ‘Allamah  al-Waqidi  came  up  with  a  rejoinder  and  recited  another  verse  (45:13)  of  the  Qur’an:  “everything  that  is  in  the  heavens  and  the  earth  is  from  the  same  Allah  where  the  word  minhu:  from  Him”  – serves  to  attribute  every  thing  to  Allah)  and  said:  ‘If ruhim-minhu: a  spirit  from  Him  means,  as  you  think,  that  Sayyidina  ‘Isa  (alayhissalaam)  is  a  part  of  Allah,  then,  the  verse  I  have  just  recited  would  mean  that  every  thing  in  the  heavens  and  the  earth  is  also  a  part  of  Allah?’  Thus,  silenced,  the  Christian  physician  chose  to  become  a  Muslim.

Leave a Reply

Fill in your details below or click an icon to log in:

WordPress.com Logo

You are commenting using your WordPress.com account. Log Out /  Change )

Google photo

You are commenting using your Google account. Log Out /  Change )

Twitter picture

You are commenting using your Twitter account. Log Out /  Change )

Facebook photo

You are commenting using your Facebook account. Log Out /  Change )

Connecting to %s